Fraude na Alemanha – “Wirecard: o escândalo alastra-se à política alemã”. Por Guy Chazan e Olaf Storbeck

Espuma dos dias Fraude financeira

Seleção e tradução de Júlio Marques Mota

 

Wirecard: o escândalo alastra-se à política alemã

Angela Merkel e outros políticos importantes continuaram a fazer lóbi para o grupo de pagamentos Wirecard mesmo quando os sinais de alerta cresceram

 

Por  Guy Chazan em Berlim e  Olaf Storbeck em Frankfurt

Publicado por em 29/09/2020 (ver aqui)

© FT montage/Shutterstock | Angela Merkel and Olaf Scholz

 

Em Setembro de 2019, o principal conselheiro económico de Angela Merkel, Lars-Hendrik Röller, encontrou-se com uma delegação do grupo de pagamentos Wirecard, que na altura ainda era vista como uma das empresas tecnológicas mais bem sucedidas da Alemanha.

Um dos visitantes de Röller na chancelaria em Berlim foi Burkhard Ley, um conselheiro estratégico da Wirecard e seu antigo diretor financeiro. Um ano depois, Burkhard Ley está sob custódia policial, acusado de fraude, desvio de fundos e manipulação de mercado. Ele nega qualquer ato ilícito.

A reunião pôs em evidência o extraordinário acesso de que o grupo de pagamentos gozava junto dos principais decisores da Alemanha até pouco antes do seu colapso este Verão – acesso esse que lançou uma luz implacável sobre a influência dos lobistas na política alemã.

O Wirecard foi considerado o caso mais espetacular de má conduta financeira na história alemã do pós-guerra. Mas está agora rapidamente a tornar-se também num escândalo político. No início deste mês, o Bundestag decidiu lançar um inquérito parlamentar completo sobre o caso, assegurando que continuará a ser notícia nos jornais em 2021 – um ano em que os alemães vão às urnas para eleger um novo parlamento – e potencialmente lançar uma sombra sobre os meses finais de Angela Merkel como chanceler.

Uma área chave de interesse para os deputados é a razão pela qual as autoridades pareceram tão lentas em reconhecer a gravidade da situação no Wirecard. A reunião Röller-Ley teve lugar meses após denunciantes terem levantado sérias preocupações sobre fraude no processador de pagamentos que desencadeou uma investigação policial em Singapura. Membros do governo alemão – incluindo a própria Sra. Merkel – continuaram a fazer lobby a favor do Wirecard, apesar das crescentes dúvidas sobre as suas práticas contabilísticas.

O escândalo também expôs as fraquezas do sistema de regulação financeira da Alemanha e, em particular, a tibieza do seu supervisor dos mercados, BaFin. Os deputados da oposição continuam incrédulos que, em vez de investigarem a substância das alegações contra a Wirecard, o BaFin e os procuradores do Ministério Público em Munique foram atrás dos próprios jornalistas e dos especuladores a descoberto que tinham destacado atividades suspeitas no processador de pagamentos.

“Com o conhecimento que temos hoje, para nós esta é absolutamente uma situação de pôr os cabelos em pé”, disse um alto funcionário alemão ao Financial Times, admitindo que “o nível de [alegada] criminalidade no Wirecard excedeu de longe o poder da minha imaginação. Os organismos governamentais, bem como as instituições do sector privado, tais como os auditores, falharam todos miseravelmente”.

Para os partidos da oposição alemães, são os fracassos dos políticos que são particularmente flagrantes. Muitos deputados destacam Olaf Scholz, ministro das finanças e candidato social-democrata a chanceler nas eleições do próximo ano para o Bundestag, que supervisiona tanto a BaFin como a Unidade de Inteligência Financeira, a agência alemã contra o branqueamento de capitais. A UIF ficou debaixo de fogo por não ter transmitido ao Ministério Público alemão dezenas de relatórios de atividades suspeitas relacionadas com o Wirecard.

As ligações entre o ministro das finanças alemão Olaf Scholz, centro, e o vice-ministro das finanças Jörg Kukies e Wirecard estão a ser examinadas na sequência do escândalo © Tobias Schwarz/AFP/Getty

 

“Nenhuma agência governamental desempenhou qualquer papel na descoberta do crime – nem a BaFin, nem a UIF nem o procurador público”, diz Florian Toncar, deputado do partido pró-empresas Freie Demokratische. “O Estado deu uma contribuição zero para chegar ao fundo do assunto do Wirecard”.

A comissão de inquérito do Bundestag ainda não está constituída, o seu mandato ainda não é claro. Mas já é óbvio que tipo de questões podem interessar aos deputados.

Por que razão, por exemplo, a Sra. Merkel fez lóbi a favor da Wirecard numa viagem oficial à China em Setembro do ano passado, quando o seu próprio ministro das finanças estava ciente da continuação das investigações sobre a empresa? Porque é que o vice-ministro das finanças Jörg Kukies visitou o chefe da Wirecard Markus Braun na sua sede em Munique, em novembro passado, no dia do 50º aniversário do chefe executivo?

Porque é que a BaFin pareceu tão relutante em investigar uma empresa que tinha vindo a gerar grandes títulos negativos nos jornais durante meses? Porque é que os funcionários da BaFin podiam negociar ações da Wirecard enquanto a agência investigava o grupo processador de pagamentos?

E porque é que a BaFin respondeu aos artigos do FT alegando fraude contabilística, proibindo os investidores de apostar contra as ações da empresa durante dois meses, e mais tarde apresentando uma queixa criminal contra dois jornalistas do FT que tinham sido autores das reportagens?

Fabio De Masi, um deputado do partido de esquerda dura Die Linke, que foi um dos poucos legisladores que se interessou cedo pelo Wirecard, diz que o sinal enviado pela Bafin foi “simplesmente terrível”. “Era uma mensagem a todos os críticos da empresa de que estavam a espalhar rumores maliciosos”, diz ele. “E foi uma mensagem aos jornalistas alemães para terem muito, muito cuidado antes de escreverem qualquer coisa negativa sobre o Wirecard”.

Cartaz da polícia alemã, publicitado no mês passado, de Jan Marsalek, o fugitivo antigo diretor executivo de operações da Wirecard © Clemens Bilan/EPA/Shutterstock

 

O Inquérito “Folha de Parra”

O Wirecard foi em tempos visto como uma rara história de sucesso tecnológico alemão. Em 2018 substituiu o Commerzbank no prestigiado índice Dax e um ano mais tarde sonhou em tomar a cargo o Deutsche Bank. Mas essa fantasia desvaneceu-se em Junho quando admitiu que faltavam 1,9 mil milhões de euros em dinheiro nas suas contas [1]. No espaço de uma semana o Wirecard tinha caído em insolvência, e o valor de 13 mil milhões de euros na bolsa tinha-se esfumado.

Pelo menos sete dos seus antigos gestores de topo são suspeitos de gerir um esquema criminoso que defraudou credores no valor de 3,2 mil milhões de euros. Quatro pessoas estão sob custódia policial e Jan Marsalek, o fugitivo antigo segundo no comando do Wirecard, está na lista dos mais procurados da Interpol.

Para Lisa Paus, deputada e porta-voz das finanças do partido dos Verdes da oposição, há um padrão para isto. “O Wirecard é o mais recente de toda uma série de escândalos financeiros na Alemanha que a BaFin não conseguiu descobrir”, diz ela. “É preciso um supervisor realmente duro com capacidades de investigação adequadas para identificar fraudes, e isso é o oposto do que temos neste momento”.

Ela citou o esquema de fraude “Cum-Ex”, o controverso comércio de ações que explorou uma falha de conceção no código fiscal alemão para roubar o erário público do país de milhares de milhões de euros em receitas. Depois há os vários escândalos de má conduta no Deutsche Bank, que foram desenterrados pelos reguladores dos EUA e do Reino Unido, e o caso do gasóleo Volkswagen, que foi descoberto não pelas autoridades alemãs mas pela Agência de Protecção Ambiental dos EUA.

Alguns suspeitam que as autoridades alemãs foram motivadas por um desejo de proteger um campeão nacional de tecnologia das críticas externas. “Tem-se a impressão de que os reguladores disseram – ei, temos esta empresa alemã modelo… é vítima de ataques de fundos especulativos estrangeiros, e o FT é a sua ferramenta”, diz o Sr. Toncar. “E isso foi um grave erro de cálculo”.

Questionado pelo FT se era verdade que o governo e a BaFin procuraram deliberadamente proteger o processador de pagamentos, o ministro das finanças Scholz disse que “não havia provas” disso.

Ele também rebateu a alegação de que o governo poderia ter feito mais para descobrir irregularidades na Wirecard – apontando implicitamente o dedo em vez disso ao EY, a empresa de contabilidade que deu ao desacreditado grupo técnológico auditorias sem reservas durante mais de uma década.

Scholz traçou paralelos entre o desastre do Wirecard e o escândalo da Enron nos EUA. Não só houve uma “fraude contabilística gigantesca”, mas em ambos os casos, “os auditores que verificavam a empresa todos os anos não conseguiram identificar esta manipulação”.

É por isso, disse ele, que estava a insistir na reforma do ramo das contabilidades. Uma proposta do Ministério das Finanças obrigaria as grandes empresas a mudar mais frequentemente de auditores, e as empresas de contabilidade a separar melhor as suas unidades de auditoria das suas empresas de consultoria.

BaFin também se esforçou por se defender das críticas de que não tinha agido. Felix Hufeld, o seu presidente, argumentou que as leis do mercado de capitais alemão não deixaram alternativa à agência a não ser agir como agiu. A autoridade, disse ele ao parlamento alemão, carecia de um mandato legal para supervisionar a Wirecard como um todo e, em vez disso, supervisionava apenas o Wirecard Bank, uma pequena filial do grupo.

Entretanto, argumentou, sob a lei alemã a BaFin não tinha o direito de lançar uma auditoria especial às contas da Wirecard. Tudo o que podia fazer era recorrer a um organismo chamado Grupo de Aplicação de Relatórios Financeiros, (Financial Reporting Enforcement Panel-FREP) uma organização do sector privado que monitoriza as práticas contabilísticas das empresas cotadas em bolsa em nome do governo, e pedir-lhe que investigasse a Wirecard. Foi isto que aconteceu em meados de fevereiro de 2019.

A BaFin agachou-se em seguida numa longa espera. Sob o chamado “procedimento a dois níveis” da Alemanha, o regulador não pode iniciar a sua própria investigação sobre uma empresa até ter recebido os resultados de um inquérito do FREP. No entanto, o FREP, que tem apenas 15 empregados e um orçamento anual de apenas 6 milhões de euros, está mal equipada para conduzir o tipo de investigações forenses necessárias para desvendar fraudes.

Felix Hufeld, presidente da BaFin, argumenta que as leis do mercado alemão de capitais não deixaram alternativa à agência de vigilância a não ser agir como agiu © Hayoung Jeon/EPA/Shutterstock

 

Quando o Wirecard faliu, o FREP ainda continuava o seu inqérito. Só depois da insolvência da empresa é que o FREP concluiu formalmente que as suas demonstrações financeiras eram inadequadas, de acordo com uma pessoa bem conhecedora do processo em curso.

A lentidão do trabalho do FREP teve consequências de grande alcance. Durante o Verão de 2019, a Wirecard conseguiu angariar 1,4 mil milhões de euros em novas dívidas de investidores externos. Embora o dinheiro fosse parcialmente necessário para financiar o negócio operacional de queima de dinheiro da empresa, os procuradores também suspeitam que centenas de milhões foram desviados do grupo.

Cartão de crédito e os 1,9 mil milhões de euros em falta: a minha história

 

Em qualquer caso, os críticos contestam a afirmação de que a única opção da BaFin era solicitar um inquérito ao Frep: argumentam que a situação da Wirecard era tão grave que a BaFin deveria ter considerado uma ação mais drástica – e que tinha a opção para o fazer.

“A BaFin não levou as alegações a sério”, diz Rudolf Hübner, advogado do mercado de capitais da Quinn Emanuel Urquhart & Sullivan em Hamburgo. “O comissionamento do Frep foi apenas uma folha de parra, uma vez que esse organismo não tem nem o mandato nem os recursos para uma auditoria forense”. Ele argumenta que a lei alemã oferece à BaFin várias opções para intervir decisivamente no sentido de descobrir a fraude contabilística. “O problema não era a falta de poder”, diz o Sr. Hübner.

Poucos dias depois de o Wirecard ter declarado falência, o governo anunciou mudanças radicais na forma como a contabilidade é supervisionada na Alemanha. Rescindiu o seu contrato com o Frep e prometeu dar à BaFin mais poderes investigativos e forenses.

“[BaFin] utilizou os poderes que tinha na altura [quando encomendou um inquérito ao Frep] – mas não eram suficientes”, diz o ministro Scholz ao FT. “É por isso que agora queremos dar [à Bafin] as competências de que necessita para agir com mais capacidade”.

Antigo Ministro da Defesa Karl-Theodor zu Guttenberg. A sua firma de consultoria firm Spitzberg Partners tinha Wirecard como cliente © Michael Dalder/Reuters

 

A jogada chinesa

Não foi só o Sr. Scholz e o Ministério das Finanças que estiveram sob escrutínio no caso da Wirecard. A Sra. Merkel também está no centro das atenções.

A 3 de Setembro do ano passado, recebeu a visita de um antigo colega, Karl-Theodor zu Guttenberg, de acordo com a agenda de contactos fornecida pela chancelaria. Ele já tinha servido como ministro da defesa alemão, mas foi forçado a demitir-se em 2011 por causa de um escândalo sobre plágio na sua tese de doutoramento. Trabalha agora para uma empresa de consultoria, Spitzberg Partners: um dos seus clientes era a Wirecard.

O Sr. zu Guttenberg mencionou a Wirecard na sua conversa com a chanceler e pouco depois enviou um e-mail ao conselheiro da chanceler, o Sr. Röller, dizendo que a Wirecard planeava entrar no mercado chinês adquirindo uma empresa de pagamentos chinesa, a AllScore Financial sediada em Pequim, e precisava da aprovação do regulador, o Banco Popular da China.

Alguns dias depois, a Sra. Merkel voou numa visita de estado à China, e, enquanto lá esteve, mencionou a Wirecard e a aquisição planeada. Após a viagem, Röller escreveu ao Sr. zu Guttenberg prometendo “mais apoio político”, de acordo com o calendário da chancelaria. A Wirecard anunciou a aquisição da AllScore, que tinha como preço cerca de 109 milhões de euros, no início de Novembro de 2019.

A Sra. Merkel defendeu o seu lobby a favor da Wirecard. “É prática comum, não só na Alemanha, trazer à tona as preocupações das empresas em viagens ao estrangeiro”, disse ela em Agosto. A Wirecard era, afinal, uma “empresa Dax 30”, e na altura da viagem à China ela não tinha “conhecimento” de irregularidades no processador de pagamentos Wirecard.

Mas essa argumentação não pega para a oposição. “Ela fez essencialmente um favor ao seu antigo colega de gabinete zu Guttenberg ao trazer a Wirecard durante a viagem à China”, diz o Sr. Toncar. “E fê-lo sem verificar o que estava a acontecer na empresa”.

Alguns apelam agora a uma reforma profunda da atividade de lobing na Alemanha. “A questão é: quem tem acesso à chanceler?” diz a Sra. Paus, a deputada dos Verdes. “Não parece haver nenhum critério sensato. Ninguém está a verificar quem bate à porta e quem é deixado entrar”.

O Sr. zu Guttenberg não foi o único ex-membro do governo a fazer lobby para a Wirecard. A 11 de Setembro, Klaus-Dieter Fritsche, um antigo funcionário da chancelaria que coordenou o trabalho dos serviços secretos alemães, apresentou o Sr. Röller aos atuais e antigos CFOs da Wirecard – Alexander von Knoop e Burkhard Ley. De acordo com o calendário da chancelaria, a reunião foi uma “sessão de “conhecer e saber ” e uma oportunidade para a Wirecard informar o Sr. Röller sobre as suas “atividades comerciais no Extremo Oriente”.

Outros foram mais circunspectos quando se tratou da empresa de pagamentos. O Sr. zu Guttenberg dirigiu-se à embaixada alemã em Pequim no final de 2019, pedindo-lhe para ajudar a Wirecard a obter a aprovação regulamentar chinesa para a aquisição da AllScore.

Mas em Novembro desse ano um adido financeiro na embaixada enviou um e-mail ao embaixador, Clemens von Goetze, avisando-o para não apoiar a Wirecard “no momento presente”. Ele disse que seria melhor esperar até que as acusações de fraude contabilística tivessem sido “esclarecidas sem reservas”, de acordo com uma cópia do e-mail visto pelo FT.

“[O adido] tinha claramente uma melhor noção do que se passava na Wirecard do que quase todos os que lidavam com o assunto na BaFin”, diz o Sr. Toncar.

Angela Merkel com o primeiro-ministro Li Keqiang numa visita de estado a Pequim no ano passado. Durante a viagem, a chanceler mencionou a planeada aquisição pela Wirecard de uma empresa chinesa de pagamentos © Roman Pilipey/AFP/Getty

 

Reforço da BaFin

Desde o início de setembro, um exército de peritos da Roland Berger, uma empresa de consultoria de gestão, tem vindo a varrer o quartel-general da BaFin em Bona.

Encomendado pelo Ministério das Finanças em Berlim, foi-lhes pedido que descobrissem as lições que o supervisor financeiro da Alemanha precisa de aprender com o caso Wirecard.

Os críticos dizem que a BaFin estava a dormir ao volante, tendo como alvo os especuladores a descoberto e os jornalistas que manifestaram preocupações sobre a Wirecard em vez de investigarem a substância das alegações que fizeram.

Uma coisa que já é clara é que em qualquer reforma futura, a BaFin terá o poder de lançar as suas próprias investigações sobre potenciais manipulações de balanços por qualquer empresa cotada na bolsa na Alemanha.

Um membro do comité financeiro do Bundestag em Berlim, Hans Michelbach, durante uma conferência de imprensa em Julho © Felipe Trueba/EPA/Shutterstock

 

No entanto, de acordo com pessoas familiarizadas com as discussões, é cada vez mais improvável que o sistema regulador de dois níveis do país, no qual o FREP, a instituição do sector privado, desempenhou um papel semi-oficial, seja completamente abolido.

É provável que o FREP negocie novas disposições, embora o seu papel se limite à realização de verificações de rotina dos relatórios anuais das empresas para garantir a sua conformidade com os requisitos legais e as normas contabilísticas.

A grande mudança é que a BaFin terá maior liberdade para lançar a sua própria auditoria forense de uma empresa em qualquer altura, sem ter de esperar pelo resultado de qualquer investigação do FREP.

Além disso, a BaFin está a considerar a criação de uma nova unidade interna capaz de identificar melhor os bancos e companhias de seguros que não sejam sólidos. Isto daria especial atenção às instituições que têm clientes particularmente arriscados, que cresceram extremamente depressa durante um curto período de tempo ou que fazem parte de um grupo maior e complexo que enfrenta alegações de fraude contabilística.

Um terceiro foco de reforma é a possível mudança na forma como a BaFin lida com a informação dos denunciadores. As pessoas familiarizadas com o assunto dizem que a autoridade precisa de melhorar a sua capacidade de analisar os dados e ligar os pontos entre as partes de informação separadas fornecidas pelos diferentes informadores.

O Ministério das Finanças alemão já está a fazer progressos noutra reforma fundamental – restringindo os funcionários da BaFin de negociar em ações de empresas que supervisionam. A revelação de que muitos deles tinham negociado em ações da Wirecard nos meses que antecederam a sua queda só contribuiu para o escândalo político em torno da empresa.

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Os autores:

Guy Chazan, chefe do escritório em Berlim, faz reportagem sobre a Alemanha para o FT desde 2016. Desde que entrou para o FT em 2012, trabalhou também como editor de energia e editor da página um. Antes do FT passou 12 anos no Wall Street Journal, e durante grande parte desse tempo foi seu correspondente em Moscovo, cobrindo a ascensão de Vladimir Putin. Também teve passagens pelo WSJ no Médio Oriente, e viajou largamente pela Ásia Central e Afeganistão. Guy teve o seu início no jornalismo com a agência noticiosa UPI em Moscovo, onde cobriu o colapso da União Soviética e o fim do comunismo. Passou então quatro anos a trabalhar como apresentador/repórter/produtor na BBC World Service Radio. Licenciado em Letras pela Universidade de Oxford.

Olaf Storbeck, correspondente em Frankfurt desde outubro de 2017. Entre 2012 e 2017 foi colunista na Reuters Breakingviews em Londres. Desde 2001 esteve como correspondente na Handelsblatt. Licenciado em Economia e Ciência Política pela Universidade de Colónia.

 

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Nota

[1] Ver Escândalo financeiro numa empresa financeira alemã, publicado em 20/06/2020 em A Viagem dos Argonautas, aqui.

 

 

 

 

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