Energia: a estratégia da escassez. Por Martine Orange

 

 Por Martine Orange

Publicado por  em 27 de Agosto de 2021 (Énergie: la stratégie de la rareté, ver aqui)

 

Desde o início do ano, os preços do petróleo, gás e electricidade têm vindo a subir em flecha. Os produtores decidiram tirar partido da inversão da relação de forças entre a oferta e a procura para racionar a produção e fazer subir os preços. Isto corre o risco de perturbar um pouco mais a situação económica global, uma vez que a energia, o crescimento e a moeda são tão interdependentes.

 

O assunto surgirá inevitavelmente nas discussões dos banqueiros centrais na sua reunião anual em Jackson Hole em 27 de Agosto, de tal forma está a abalar todos os modelos macroeconómicos elaborados para a saída – supostamente suave – da pandemia, assim como também está a despertar velhos medos e velhos demónios que muitos pensavam estar enterrados há mais de quatro décadas: os preços da energia estão a disparar.

E isto não estava previsto de modo nenhum.

Estes aumentos são transitórios ou vão durar? Quais são as possíveis repercussões na inflação e no crescimento das nossas economias globais baseadas no carbono nos próximos meses? Devem as políticas monetárias, até agora ultra-acomodatícias, ser modificadas para apoiar a economia mundial face ao Covid-19? Estas são as perguntas que os banqueiros centrais devem responder, sem terem a certeza de que têm as previsões certas.

Energia, crescimento e moeda são interdependentes nas nossas economias de carbono. © Foto Franck Fife / AFP

 

Porque desde o início da pandemia, todos os pontos de referência estão confusos. O caos instalou-se na organização global da produção. As cadeias de abastecimento que costumavam funcionar como um relógio estão desreguladas. Os estrangulamentos e a escassez de certos componentes estão a aparecer em todas as fases, acentuados pela dessincronização da economia mundial, que flutua ao ritmo da segunda, da terceira, da quarta vaga do Covid-19.

O mundo da energia não escapa a este bloqueio. Em apenas um ano, conheceu todos os estados: uma crise secular marcada por um colapso dos preços abaixo dos 20 dólares por barril, congelamento e paragens da produção, e mesmo um episódio inimaginável na teoria económica: a 20 de Abril de 2020, o preço do barril tornou-se negativo (-36,75 dólares), com as companhias petrolíferas e financiadores a pagarem aos seus clientes para que lhes levassem as suas cargas.

 

Petróleo, gás, electricidade, aumentos ao longo de toda a cadeia energética.

À medida que a China e depois os Estados Unidos saíram do confinamento, o preço do petróleo registou uma subida espetacular, também inesperada.

Preço do petróleo bruto Brent em dólares durante um ano © Boursorama

 

Desde o início do ano, o preço do petróleo, seja o West Texas Intermediate (WTI), a referência no mercado americano, ou o Brent, a referência no mercado europeu, duplicou, ultrapassando os 70 dólares por barril. Mesmo que as flutuações se sucedam após os anúncios da variante, a tendência básica permanece inalterada: o preço do petróleo está a subir inexoravelmente. Alguns analistas bancários estão a prever um pico de 100 dólares por barril.

O preço do gás natural segue o mesmo padrão: também mais do que duplicou desde o início do ano. As tensões são particularmente elevadas no mercado europeu: todos os países produtores de gás, a começar pelo Qatar, favoreceram as exportações de GNL (gás natural liquefeito) para a China e Ásia em geral, que estão a sair do Covid-19, em detrimento da Europa. Quando os distribuidores de gás europeus tentaram repor as existências este Verão, que tinham deixado até ao nível mais baixo, depararam-se com as piores dificuldades de abastecimento, especialmente porque a Rússia, tanto por razões industriais (avarias, acidentes em campos de gás) como económicas, tinha reduzido as suas exportações. Como resultado, os preços do gás atingiram níveis recorde. Em Julho, quebraram a barreira dos 36 euros por megawatt-hora no mercado holandês, o nível mais alto dos últimos treze anos. Em França, isto levou a um aumento frenético dos preços regulados do gás: +4% em Junho, +10% em Julho, +5% em Agosto.

Porque estes aumentos se transmitem ao longo de toda a cadeia energética, até à electricidade. Na Europa, as faturas estão a tornar-se particularmente elevadas, amplificadas por um mercado de carbono que, depois de ter estado num estado semicomatoso durante anos, se tornou o terreno de jogo dos fundos de cobertura e dos especuladores à medida que a União Europeia reforça a sua política de transição energética. O preço do CO2 subiu de 10 euros por tonelada para 50 euros e pode muito rapidamente subir para 100 euros, de acordo com analistas bancários. Em Espanha, o preço de um megawatt-hora passou a marca dos 100 euros este Verão, o dobro dos níveis de 2019. Na Alemanha, as tarifas de electricidade aumentaram 60% desde o início do ano.

Esta escalada, que chega até aos consumidores finais, está finalmente a ser vista pelos governos como uma verdadeira ameaça. Não irá pôr em risco a saída da crise com que todos estavam a contar? Em Espanha, o governo decidiu baixar alguns impostos para reduzir o custo da electricidade. Nos Estados Unidos, o presidente americano parece ter esquecido muitas das suas convicções sobre a necessária transição energética, dada a urgência do momento.

Dois dias após a publicação do relatório do GIEC (grupo de peritos intergovernamental sobre a evolução do clima, aberto a todos os países da ONU, vd aqui), que tinha saudado como um aviso para se comprometerem com a transição energética o mais rapidamente possível, Joe Biden instou os produtores de petróleo a aumentarem o seu abastecimento o mais rapidamente possível, a fim de baixarem o preço da gasolina na gasolineira. Até agora, o pedido permaneceu sem resposta. E provavelmente continuará a sê-lo durante algum tempo.

 

Uma nova relação de forças

Pois o mundo do petróleo tem tudo menos vontade de abrir as comportas. Na Primavera de 2020, cortou mais de 9 milhões de barris por dia – um nível sem precedentes na história do petróleo – para fazer face ao colapso dos preços causado pela quase paralisação da economia mundial. Não está previsto qualquer regresso à produção pré-Covid. No final de Julho, os membros da OPEP+ – que inclui a Rússia, membro não oficial do cartel – decidiram apenas aumentar a sua produção em 400.000 barris por dia a partir de Agosto. Nada mais.

Tendo em conta a recuperação caótica, as companhias petrolíferas, tanto dos países produtores como dos principais operadores de petróleo e gás de xisto, não têm qualquer intenção de reiniciar a produção congelada ou de retomar os investimentos suspensos. Com o desenvolvimento da nova variante Covid-19, as incertezas que pesam sobre a economia mundial continuam a ser grandes como sempre e a procura continua a ser limitada, explicam os países produtores. Isto é evidenciado pelo confinamento imposto no Vietname, que até agora tinha sido poupado pela pandemia, e novamente em certas cidades portuárias chinesas. As existências estão no seu ponto mais alto. Cargas inteiras de petróleo bruto, particularmente do Irão e da Venezuela, estão bloqueadas em navios em portos asiáticos.

Além disso, muitos insistem na importância de avançar muito rapidamente para a transição energética e de considerar o petróleo e o gás como mercadorias escassas a serem utilizadas com parcimónia. A própria Agência Internacional de Energia está a instá-los a adoptar esta política cautelosa e prudente, salientam: num relatório publicado em Maio, recomendava a suspensão de todos os projectos de exploração e produção “para além dos comprometidos em 2021“, a fim de alcançar a neutralidade de carbono até 2050. “O rápido declínio na procura de petróleo e gás natural significa que não há necessidade de exploração, e não são necessários novos campos de petróleo e gás para além daqueles já aprovados“, escreveu a Agência.

Mas a verdadeira dinâmica que conduz a esta política supostamente prudente é bastante diferente: é principalmente financeira. Como todos os outros sectores de matérias-primas, a indústria petrolífera compreendeu rapidamente as vantagens da inversão da relação de forças em marcha desde o início da pandemia, o retorno do poder da oferta sobre a procura, o poder dos produtores sobre os consumidores. Onde ontem o excesso de oferta, ou mesmo a sobreprodução, levou a pressões sobre os preços, margens mais baixas e deflação, hoje a escassez e por vezes situações de carência levaram a aumentos espectaculares, lucros recorde e inflação.

Enquanto ontem os países da OPEP, e a Arábia Saudita em particular, costumavam fazer questão de assegurar uma boa oferta e um bom equilíbrio a fim de satisfazer sempre a procura, hoje optaram pela estratégia não de sobriedade mas de organizar a escassez. Aceitam as tensões sobre a oferta sem descontentamento, o que lhes permite aumentar os preços. Sob pressão dos seus accionistas, produtores independentes, especialmente os operadores de petróleo e gás de xisto, que costumavam fazer o papel de dissidentes, têm-se mobilizado para esta linha e estão a manter a sua produção sob restrições. Tudo isto, explica o setor, está ligado ao Covid, é claro.

Por exemplo, ao produzir muito menos, a Arábia Saudita duplicou as suas receitas na primeira metade do ano em comparação com o ano passado. Ao racionar as suas exportações de gás, a Gazprom da Rússia, que viu os seus lucros caírem 90% no ano passado, registou um lucro de mais de 6 mil milhões de dólares só no primeiro trimestre de 2021. Embora as maiores empresas do setor tenham anunciado perdas abismais no ano passado, devido a depreciações de activos, todas elas estão agora a registar lucros recorde – $13 mil milhões para TotalEnergies, $8 mil milhões para Exxon, $5 mil milhões para BP. Oficialmente, este inesperado filão deve ser utilizado para financiar investimentos para se prepararem para a era pós-petróleo. Mas a maior parte tem sido utilizada para pagar pródigos dividendos aos accionistas e para a recompra de acções.

 

O dilema dos banqueiros centrais

É provável que esta estratégia de escassez dure? Quando viram os estrangulamentos e carências que apareceram quando a economia mundial foi confinada pela primeira vez, muitos líderes económicos e políticos apostaram que estas tensões seriam temporárias, que muito rapidamente, à medida que a economia recuperasse, tudo voltaria ao normal. Agora, como as tensões persistem em muitos sectores, tais como os semicondutores, e como a escassez de oferta se tornou uma política noutros setores, eles não estão tão seguros.

Como a transição ecológica está ainda somente em fase de palavras na maior parte da economia mundial, estes aumentos espalham-se por todas as actividades. A inflação está a reaparecer em todo o lado, por vezes a níveis que tinham desaparecido durante anos. Nos Estados Unidos, atingiu 5,4% em Junho, e na Alemanha esteve perto dos 4% em Julho. E o peso da fatura está a ser passado de mão em mão para os consumidores finais. Com o risco de pesar cada vez mais no seu orçamento e no seu poder de compra.

Ao contrário das afirmações da teoria neo-liberal, que muitos ecologistas adoptaram, o sinal preço não funciona no sector da energia. Trata-se de procura coagida. Mesmo que sendo sempre possível desistir de certas viagens, optar por um consumo reduzido de aquecimento, é impossível prescindir de electricidade, gás ou gasolina nas nossas economias modernas. Isto é tanto mais verdade quanto os meios alternativos são escassos e muito caros.

A questão da energia pode, portanto, tornar-se mais aguda nos próximos meses. À medida que os economistas desenterram os modelos antigos, começam a levantar o espectro da estagflação, que marcou o período dos choques petrolíferos dos anos 70, quando o crescimento era quase nulo, a inflação era muitas vezes de dois dígitos e o desemprego subia em flecha.

Os banqueiros centrais confrontam-se agora com um dilema que têm vindo a adiar há tanto tempo. Com a inflação bem acima do limite de 2% que se auto-impuseram, o seu mandato exige normalmente que reduzam drasticamente, ou mesmo que removam completamente, o apoio monetário que têm posto em prática desde a crise de 2008 e que reforçaram com o Covid. Mas esta retirada corre o risco de mergulhar as economias ainda vacilantes no marasmo. Acima de tudo, corre o risco de fazer ruir o castelo de cartas construído por um mundo financeiro que se tornou totalmente dependente do dinheiro do banco central.

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A autora: Martine Orange [1958 -], jornalista da área economia social em Mediapart desde 2008, ex-jornalista do Usine Nouvelle, Le Monde, e La Tribune. Vários livros: Vivendi: A French Affair; Ces messieurs de chez Lazard, Rothschild, um banco no poder. Participação em obras colectivas: a história secreta da V República, a história secreta da associação patronal, Les jours heureux, informer n’est pas un délit. Recebeu o prémio de ética Anticor em 2019.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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