Crise financeira no horizonte. Parte I – Rebentam as primeiras bombas que sinalizam a vinda da próxima crise: 1. Os Dados do Problema – 1.1. Robinhood tem atraído jovens operadores em bolsa, por vezes com resultados devastadores. Por Nathaniel Popper

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Seleção e tradução de Júlio Marques Mota

Parte I – Rebentam as primeiras bombas que sinalizam a vinda da próxima crise

 

1. Os Dados do Problema

1.1. Robinhood tem atraído jovens operadores em bolsa, por vezes com resultados devastadores

Os seus utilizadores compram e vendem os produtos financeiros mais arriscados e fazem-no mais frequentemente do que os clientes de outras empresas de corretagem de retalho, mas a sua inexperiência pode levar a perdas espantosas.

 Por Nathaniel Popper

Publicado por em 08/07/2020, atualizado a 02/02/2021 (Robinhood Has Lured Young Traders, Sometimes With Devastating Results, original aqui)

 

Richard Dobatse, em San Diego com a sua família, inscreveu-se na Robinhood em 2017 e disse que perdeu $860.000 em Março passado. Crédito.John Francis Peters para o The New York Times

 

Richard Dobatse, um médico da Marinha em San Diego, não se dedicava com muita frequência à negociação em bolsa sobre acções. Mas o seu comportamento mudou em 2017 quando se inscreveu na Robinhood, uma aplicação de negociação em bolsa que tornou simples e aparentemente gratuita a compra e venda de ações.

O Sr. Dobatse, agora com 32 anos, disse ter ficado encantado com a negociação feita por um só clique da Robinhood, pelo fácil acesso a produtos de investimento complexos, e características como a queda de confetis e notificações telefónicas cheias de caras e imagens das notificações eletrónicas (emoji) que o fizeram sentir-se como estando num jogo. Depois de financiar a sua conta com 15.000 dólares em adiantamentos de cartão de crédito, ele começou a gastar mais tempo na aplicação.

Como perdeu dinheiro repetidamente, o Sr. Dobatse contraiu dois empréstimos de $30.000 de modo a poder comprar e vender ações e opções mais especulativas, na esperança de pagar as suas dívidas. O valor da sua conta disparou acima de $1 milhão este ano – mas quase tudo isso desapareceu recentemente. Esta semana, o seu saldo foi de $6.956.

“Quando ele está a negociar, não vai querer comer”, disse a sua esposa, Tashika Dobatse, com quem ele tem três filhos. “Ele teria pesadelos”.

Milhões de jovens americanos começaram a investir nos últimos anos através da Robinhood, que foi fundada em 2013 com uma plataforma de vendas sem taxas de negociação ou mínimos de conta. A facilidade de negociação transformou-o num fenómeno cultural e numa referência de Sillicon Valley, com a empresa emergente a crescer para uma valorização de 8,3 mil milhões de dólares em bolsa. Tem sido uma das maiores histórias de crescimento da indústria tecnológica na recente turbulência do mercado.

Mas pelo menos parte do sucesso da Robinhood parece ter sido construído sobre um registo de táticas de Sillicon Valley que atraiu investidores dos mais inexperientes para as transações em bolsa mais arriscadas, de acordo com uma análise dos dados da indústria e dos documentos jurídicos, bem como entrevistas com nove atuais e antigos empregados da Robinhood e mais de uma dúzia de clientes. E quanto mais clientes se envolveram em tal comportamento, melhor foi para a empresa, é o que os dados nos mostram.

Mais do que em qualquer outra empresa de corretagem de retalho, os utilizadores da Robinhood negoceiam em bolsa os produtos mais arriscados e ao ritmo mais rápido, de acordo com uma análise de novos ficheiros de nove empresas de corretagem conduzida pela empresa de pesquisa Alphacution para o The New York Times.

Nos primeiros três meses de 2020, os utilizadores da Robinhood negociaram nove vezes mais ações do que os clientes da E-Trade, e 40 vezes mais ações do que os clientes da Charles Schwab, por dólar na conta média dos clientes no trimestre mais recente. Também compraram e venderam 88 vezes mais contratos de opções de risco do que os clientes da Schwab, em relação ao tamanho médio da conta, de acordo com a análise.

Quanto mais frequentemente os pequenos investidores negociam ações, pior será provavelmente o seu rendimento, dizem-nos os estudos feitos sobre esta matéria. Os retornos são ainda piores quando se envolvem com opções, dizem-nos os mesmos estudos.

Este tipo de negociação, em que alguns minutos podem significar a diferença entre ganhar e perder, foi particularmente prejudicial para Robinhood porque a empresa tem experimentado um número invulgar de problemas tecnológicos, mostram os registos públicos. Alguns empregados da Robinhood, que se recusaram a ser identificados por receio de retaliação, disseram que a empresa não conseguiu fornecer proteção e tecnologia adequadas para apoiar os seus clientes.

Estes perigos vieram a lume no mês passado quando Alex Kearns, 20 anos, estudante universitário no Nebraska, se suicidou após ter entrado na aplicação e viu que o seu saldo tinha caído para $730.000 negativos. O número era elevado, em parte devido a alguns negócios que não foram concluídos.

“Não havia qualquer intenção de ter jogado tanto e de correr tanto risco”, escreveu Kearns na sua nota de suicídio, que um membro da família afixou no Twitter.

Tal como o Sr. Kearns, o cliente médio de Robinhood é jovem e carece de know-how de investimento. A idade média é de 31 anos, disse a empresa, e metade dos seus clientes nunca tinham investido antes.

Alguns visitaram a sede de Robinhood em Menlo Park, Califórnia, nos últimos anos para confrontar o pessoal sobre as suas perdas, disseram quatro funcionários que testemunharam os incidentes. Este ano, disseram, a empresa instalou uma barreira de vidro na entrada principal.

“Encorajam as pessoas a passar do triciclo a três rodas à condução de motas”, disse Scott Smith, que acompanha as empresas de corretagem na empresa de consultoria financeira Cerulli, sobre a Robinhood. “A longo prazo, é como tentar vencer o casino”.

No centro do negócio da Robinhood está um incentivo para encorajar mais negociação em bolsa. Não cobra taxas pela negociação mas ainda assim Robinhood ganha tanto mais quanto mais os seus clientes negociarem em bolsa.

Isto porque ganha dinheiro através de uma prática complexa conhecida como “pagamento por fluxo de encomendas”. Cada vez que um cliente Robinhood negoceia, as empresas de Wall Street compram ou vendem efetivamente as ações e determinam o preço que o cliente recebe. Estas empresas pagam a Robinhood pelo direito de o fazer, porque depois se envolvem numa forma de arbitragem, tentando comprar ou vender as ações para obter lucro sobre o que dão ao cliente Robinhood.

Esta prática não é nova, e corretores de retalho como a E-Trade e Schwab também o fazem. Mas Robinhood faz significativamente mais do que eles fazem por cada ação e contrato de opções enviado para as empresas de negociação profissionais, é o que nos mostram os arquivos.

Para cada ação negociada, Robinhood fez quatro a 15 vezes mais do que a Schwab no trimestre mais recente, de acordo com os arquivos. No total, Robinhood negoceia $18.955 com as empresas profissionais por cada dólar em média posto em conta enquanto Schwab tem que negociar $195, mostra a análise de Alphacution. Os peritos do setor financeiro disseram que isto era mais provável porque as empresas profissionais acreditavam que podiam obter os lucros mais fáceis dos clientes da Robinhood.

Vlad Tenev, um fundador e co-diretor executivo da Robinhood, disse numa entrevista que mesmo com alguns dos seus clientes a perder dinheiro, os jovens americanos arriscaram maiores perdas ao não investirem em ações. A não participação nos mercados “acabou por contribuir para o tipo de desigualdades massivas que estamos a ver na sociedade”, disse ele.

Tenev disse que apenas 12% dos operadores de retalho em bolsa ativos em Robinhood em cada mês utilizavam opções, que permitem às pessoas apostar onde o preço de uma ação específica será num dia específico e multiplicar esse preço por 100. Ele disse que a empresa tinha acrescentado conteúdos educativos sobre como investir em segurança.

Recusou-se a comentar a razão pela qual Robinhood faz mais do que os seus concorrentes das empresas de Wall Street. A empresa também se recusou a fornecer dados sobre os resultados dos seus clientes.

Robinhood não obriga as pessoas a negociar, é claro. Mas o seu sucesso em conseguir que o façam tem sido destacado internamente. Em Junho, o ator Ashton Kutcher, que investiu na Robinhood, participou numa das reuniões semanais de pessoal da empresa na Zoom e celebrou o seu sucesso comparando-o a sites de jogo, disseram três pessoas que estavam em linha.

O Sr. Kutcher disse numa declaração que o seu comentário “não pretendia ser uma comparação de modelos de negócio em bolsa nem a experiência que Robinhood fornece aos seus clientes” e que se referia “à atual métrica de crescimento”. Ele acrescentou que não estava “absolutamente a insinuar que Robinhood era uma plataforma de jogo”.

 

Democratizando a finança

Os co-fundadores e co-chefes de Robinhood, Baiju Bhatt, esquerda, e Vlad Tenev, direita, criaram a empresa para tornar o investimento acessível a todos. Crédito via Reuters

Robinhood foi fundado por Tenev e Baiju Bhatt, dois filhos de imigrantes que se conheceram na Universidade de Stanford em 2005. Depois de se juntarem em vários empreendimentos, nomeadamente uma empresa de transações em bolsa de alta velocidade, inspiraram-se no movimento Occupy Wall Street para criar uma empresa que tornasse a finança mais acessível, disseram eles. Deram o nome de Robinhood, o nome do fora-da-lei inglês que roubou aos ricos e deu aos pobres.

Robinhood eliminou as taxas de negociação em bolsa enquanto a maioria das empresas de corretagem cobravam $10 ou mais por uma transação. Também acrescentou características para tornar o investimento mais parecido com um jogo. Os novos membros receberam uma parte gratuita das ações, mas apenas depois de terem riscado imagens que pareciam um bilhete de lotaria.

A aplicação é simples de utilizar. O ecrã inicial tem uma lista de títulos que estão na moda. Se um cliente tocar numa delas, aparece um botão verde com a palavra “negociar”, saltando muitas das etapas que outras empresas exigem.

Robinhood inicialmente oferecia apenas a transação sobre ações. Ao longo do tempo, acrescentou a negociação de opções e empréstimos sobre margem, que permitem alavancar os ganhos de investimento – e superdimensionar as perdas.

A aplicação anuncia opções com o slogan “rápido, simples e gratuito”. Os clientes que querem negociar opções respondem apenas a algumas perguntas de escolha múltipla. Os principiantes estão legalmente impedidos de negociar opções, mas aqueles que clicam que não têm experiência de investimento são treinados pela aplicação sobre como mudar a resposta à experiência “não muito”. Então as pessoas podem imediatamente começar a negociar.

Antes de Robinhood acrescentar a negociação de opções em 2017, o Sr. Bhatt zombou da ideia de que a empresa estava a deixar que os investidores assumissem riscos mal informados.

“A melhor coisa que podemos dizer a essas pessoas é ‘Façam-no, simplesmente'”, disse ele na altura ao Business Insider.

Em Maio, Robinhood disse que tinha 13 milhões de contas, contra 10 milhões no final de 2019. Schwab disse que tinha 12,7 milhões de contas de corretagem nos seus últimos arquivos; a E-Trade relatou 5,5 milhões.

Esse crescimento manteve o dinheiro proveniente de capitalistas de risco. A Sequoia Capital e a New Enterprise Associates estão entre os que despejaram 1,3 mil milhões de dólares na Robinhood. Em Maio, a empresa recebeu 280 milhões de dólares frescos.

“Robinhood tornou os mercados financeiros acessíveis às massas e, por sua vez, revolucionou a indústria de corretagem com décadas de existência”, disse Andrew Reed, um sócio da Sequoia, após a angariação de fundos no mês passado.

 

Dois dias em março

Robinhood mostra aos utilizadores que as suas opções de negociação estão livres de comissões.

 

O Sr. Tenev disse que a Robinhood investiu na melhor tecnologia da indústria. Mas os riscos da negociação em bolsa através da aplicação foram agravados pelas suas falhas tecnológicas.

Em 2018, Robinhood fez a renovação de software que acidentalmente inverteu a direção das transações de opções, dando aos clientes o resultado oposto do que esperavam. No ano passado, permitiu erroneamente que as pessoas tomassem emprestado dinheiro sem limite para multiplicar as suas apostas, levando a alguns enormes ganhos e perdas.

O website de Robinhood também caiu mais vezes do que os dos seus rivais – 47 vezes desde Março para Robinhood e 10 vezes para Schwab – de acordo com uma análise da Times sobre dados da Downdetector.com, que rastreia a fiabilidade do website. Em Março, o site esteve em baixa durante quase dois dias, numa altura em os preços das ações estavam com grandes variações devido à pandemia do coronavírus. Os clientes de Robinhood não foram capazes de fazer transações em bolsa para diminuir os danos nas suas contas.

Quatro empregados de Robinhood, que se recusaram a ser identificados, disseram que a paragem estava enraizada em problemas com a aplicação telefónica e com os servidores da empresa. Disseram que a empresa tinha sub-investido em tecnologia e que tinha avançado demasiado depressa e não cuidadosamente.

O Sr. Tenev disse que não podia falar sobre o corte de energia para além de um post no blogue da empresa que dizia “não ser aceitável”. Robinhood tinha feito recentemente novos investimentos em tecnologia, disse ele.

Os queixosos que iniciaram processos judiciais devido ao corte de energia disseram que Robinhood tinha feito pouco para responder às suas perdas. Ao contrário de outros corretores, a empresa não tem número de telefone para os clientes telefonarem.

O Sr. Dobatse sofreu as suas maiores perdas na paragem de Março – $860.000, mostram os seus registos. Robinhood não respondeu aos seus e-mails, disse ele. Um porta-voz de Robinhood disse que a empresa respondeu.

O Sr. Dobatse disse que planeava levar o seu caso aos reguladores financeiros para arbitragem.

“Eles tornam tudo tão fácil para as pessoas que não sabem nada sobre ações”, disse ele. “Depois vai-se lá e começa-se a perder dinheiro”.

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O autor: Nathaniel Popper escreve sobre finança e tecnologia no New York Times. É autor de “Digital Gold: Bitcoin and the Inside Story of the Misfits and Millionaires Trying to Reinvent money”. Anteriormente trabalhou no Los Angeles Time e no Forward.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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