A Universidade em Declínio a Alta Frequência – “Coronavírus pode causar uma crise de longo prazo no ensino superior”. Por Mark Huelsman

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Seleção e tradução de Júlio Marques Mota

Coronavírus pode causar uma crise de longo prazo no ensino superior

Mark Huelsman Por Mark Huelsman

Publicado por Inside Higher em 12/03/2020 (Coronavirus Could Cause a Long-Term Higher Ed Crisis, ver aqui)

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Istockphoto.com/Erhui1979

 

 

Anos de cortes orçamentais e a incapacidade de responder às necessidades básicas dos estudantes tornam o ensino superior potencialmente mal equipado para lidar com uma crise como esta, adverte Mark Huelsman.

 

O impacto da epidemia do coronavírus no ensino superior tem sido rápido. O surto já alterou os horários das conferências e dos eventos desportivos, tendo as instituições começado a cancelar as aulas e a colocá-las em linha na Internet. Está a forçar as faculdades a considerar medidas preventivas em larga escala para manter os estudantes e o corpo docente saudáveis, bem como a criar planos para quando as infeções se materializarem nos seus campus. As instituições também estão a lutar com o impacto nos programas de intercâmbio e nos estudantes internacionais. As faculdades e universidades continuarão a ter de lidar com estes e uma série de outros desafios profundos e complexos a curto prazo.

O perigo real, porém, pode estar à espreita nas consequências a longo prazo da epidemia. Anos de cortes orçamentais e a incapacidade de dar resposta às necessidades básicas dos estudantes tornam o ensino superior particularmente vulnerável e potencialmente não preparado para lidar com uma crise como esta. É crucial que o Congresso dos EUA e o Ministério da Educação atuem de forma rápida e agressiva e forneçam aos Estados e às instituições o apoio de que tanto necessitam antes que seja demasiado tarde.

O primeiro, e mais claro, impacto a longo prazo do surto da COVID-19 será provavelmente nos orçamentos estaduais. Não se sabe ao certo se o coronavírus provoca uma recessão a longo prazo e profunda a nível interno, mas é certo que terá um efeito no crescimento económico. E um crescimento mais lento pressagia coisas terríveis para as faculdades e universidades estaduais, especialmente para as faculdades comunitárias. Quase uma década após a recuperação económica, o financiamento estadual por estudante ainda se encontra abaixo dos níveis anteriores à recessão. De facto, em Estados como o Arizona, o financiamento por estudante foi reduzido em mais de 40 por cento desde a Grande Recessão. Se algo causasse um abrandamento prolongado, teria as consequências devastadoras habituais nos orçamentos públicos do ensino superior – no entanto, hoje, para além disso, muitos Estados e sistemas têm menos recursos para começar do que há cerca de uma década. Uma epidemia global, associada a uma baixa contínua no numero de matrículas de estudantes internacionais, poderia lançar todo o modelo empresarial de alguns sistemas universitários no caos.

Mesmo na ausência de uma recessão, as faculdades e universidades irão provavelmente enfrentar cortes no próximo ano ou nos próximos dois, à medida que o dinheiro do Estado flui do ensino superior para a saúde pública. Tal como o ensino superior, os sistemas estaduais de saúde pública estão sobrecarregados e, dito de ânimo leve, os Estados não estão muitas vezes dispostos a orçamentar para fazer face a pandemias globais. O orçamento dos Centros de Controlo e Prevenção de Doenças para a prevenção de emergências estaduais e locais foi significativamente reduzido, levando Estados como Nova Iorque a apropriarem-se de dezenas de milhões de dólares para equipar os trabalhadores do setor da saúde e proporcionar os fornecimentos necessários aos doentes.

Como os Estados direcionam os seus recursos para os tão necessitados serviços de saúde pública e retirando-os do ensino superior, cabe ao Congresso agir a curto prazo, prestando apoio orçamental – alguns dos quais podem ir no sentido de fazer face a um surto, e outros podem ir no sentido de apoiar quaisquer receitas perdidas para as quais as instituições de ensino superior não se poderiam ter preparado. A longo prazo, precisamos de uma sólida parceria federal-estadual que ajude os Estados a reembolsar consistentemente as faculdades e universidades públicas, permitindo a essas instituições resistir a recessões e outros choques económicos. Poder-se-ia imaginar uma nova parceria que automaticamente dê origem a novos financiamentos para os sistemas estaduais de ensino superior quando algo inesperado como o coronavírus ameaça sobrecarregar os orçamentos.

Além disso, também estamos hoje menos preparados para ajudar os estudantes a navegar face a um surto. Os estudantes podem ter de enfrentar elevadas despesas médicas, mais de vários milhares de dólares, que não podiam esperar nem orçamentar, o que os leva a desistir ou a contrair dívidas médicas ou estudantis para cobrir essas despesas. Embora alguns Estados, incluindo Nova Iorque, tenham começado a renunciar às taxas associadas aos testes do coronavírus, isso está longe de estar garantido que outros Estados ou o governo federal façam o mesmo. Para os estudantes, em particular para os que têm planos de seguro com elevado valor de franquia um diagnóstico infeliz poderia ser a diferença entre permanecer na faculdade e ter de abandonar os seus sonhos de formação.

Por último, a rede de segurança para os estudantes financeiramente necessitados continua a ser muito frágil. Se os campus encerrarem por algum tempo, aqueles que não têm acesso aos  apoios alimentares dos campus e dos seus outros serviços  podem não conseguir tirar partido de programas como o SNAP, cujas novas regras já tornaram mais difícil para os estudantes a tempo parcial o acesso a alimentos. Do mesmo modo, para um número significativo de estudantes que enfrentam a insegurança na habitação, qualquer perturbação na habitação no campus, ou cortes orçamentais que impeçam as faculdades de abordar a questão da habitação a preços acessíveis, poderia deixar muitos sem qualquer lugar para onde ir. E os 3,8 milhões de estudantes com filhos poderiam ser forçados a encontrar novas estruturas de acolhimento de crianças que não nas instalações do campus, numa altura em que os custos das creches são elevados.

Estas questões – a continuação do subfinanciamento e a falta de uma rede de segurança básica para os estudantes – devem ser tratadas independentemente do atual mal-estar em torno do coronavírus. Mas este momento está a colocar em evidência o facto de nem o Congresso nem os Estados nos terem preparado para qualquer tipo de choque financeiro para as faculdades e universidades, estados ou estudantes. Sem uma injeção de apoio de Washington, a situação atual ameaça passar de um pesadelo logístico de curto prazo para um desastroso arrastamento a longo prazo do ensino superior.

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O autor: Mark Huelsman é o director associado de política e investigação da Demos, uma organização multissectorial de políticas públicas centrada na construção de uma democracia justa, inclusiva e multiracial. A sua investigação centra-se na acessibilidade dos preços das faculdades, na dívida estudantil e na equidade racial no ensino superior. Os seus artigos têm aparecido na CNN, The Washington Post, Slate, The Nation, The Guardian, The New Republic, Salon, Inside Higher Ed, The Hill, The American Prospect, e U.S. News and World Report. Licenciado em Governança e Política pela Universidade de Maryland e mestre em Política de Educação Internacional pela Universidade de Harvard.

 

 

 

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