Pandemia Covid e as Crianças – 4. “Será que a pandemia modifica o cérebro das crianças?”, por Jackie Mader

Seleção e tradução de Júlio Marques Mota

 

4. “Será que a pandemia modifica o cérebro das crianças?”

Sabemos como ajudar as crianças pequenas a lidar com o trauma do Covid-19. A questão é saber se, de facto, o vamos fazer.

 Por Jackie Mader

Publicado por  em 25 de Outubro de 2021 (ver aqui)

 

Fotografia de Heather Evans Smith

 

No início de 2020, Brisandi Ruiz estava esperançoso em relação ao ano que se avizinhava. O seu filho de dois anos de idade estava matriculado num programa pré-escolar de alta qualidade perto da sua casa em Greenbelt, Maryland. Diretora do escritório de uma clínica de médicos, Ruiz estava a trabalhar para validar o seu diploma médico do seu país natal, a República Dominicana, para poder exercer medicina nos Estados Unidos. O seu marido, Francisco Villar, tinha um trabalho estável na área da construção civil, e eles planeavam ter um segundo filho. Mas depois os relatos de casos do novo coronavírus chegaram aos jornais e telejornais. Em Março, a maior parte da nação estava sob confinamento.

A pré-escola do seu filho fechou, e Villar teve um declínio constante no seu horário de trabalho. Não demorou muito até que Ruiz se sentisse sobrecarregada. “Tentar fazer todas estas coisas, manter a casa, trabalhar a partir de casa, telefonar aos clientes – estava a enlouquecer-me”, disse ela. O casal deferiu os seus planos para ter um outro filho. Em breve, Ruiz teve de deixar o seu emprego. Com poucas poupanças, a família viu a sua situação financeira agravar-se rapidamente. Os subsídios de desemprego ajudaram temporariamente, mas Ruiz começou a temer que se não conseguissem obter um rendimento estável em breve, a sua família poderia ter dificuldades em pagar a alimentação e acabar no grupo social dos sem abrigo.

Quando encontrou um novo emprego como técnica em alergologia em Setembro de 2020, não ganhava o suficiente para que o casal enviasse o seu filho para uma creche autorizada, pelo que um vizinho ficava com a criança em sua casa por um custo mais comportável. Mas enquanto o seu filho tentava adaptar-se a mais uma perturbação na sua rotina, Ruiz notou uma mudança no seu comportamento. Estar em casa com a sua família durante vários meses tinha-o tornado mais apegado; de manhã, estava nervoso e não queria entrar na casa do vizinho. Estava frequentemente assustado, tinha mais birras, e começou a regredir no treino do penico. Ele também deixou de escrever o seu nome. Mesmo em casa com os pais, estava frequentemente de mau humor e tinha pouco interesse em brincar ao ar livre.

“O maior sentimento que tinha era de culpa”, disse Ruiz. “Porque estava a pôr o bem-estar do meu filho por detrás do bem-estar económico da família”.

Ao longo da pandemia, tem sido evidente para qualquer pessoa que trabalhe com ou pais de crianças pequenas, o quão profundamente têm sido sentidas as dificuldades da nação pelos seus cidadãos mais jovens. Nos arredores de Helena, Montana, a proprietária do centro de acolhimento de crianças, Rachel Supalla, tem visto um inegável aumento de problemas de comportamentos que se assemelham aos presenciados no filho de Ruiz. No ano passado, quando as crianças começaram a ir para as suas três creches, após vários meses em casa durante o confinamento, ela pôde constatar que elas tinham sido afetadas pelas mudanças súbitas nas suas vidas. Supalla, que abriu o primeiro dos seus Discovery Kidzone Learning Centers em 2009, notou que as crianças estavam a ter mais problemas de ordem emocional e que as suas capacidades sociais estavam a diminuir. Elas pareciam perdidas, disse ela, confusas com as perturbações das suas rotinas. Quando mudavam de atividade na sala de aula, muitas vezes faziam birras, empurravam-se e batiam nos seus colegas ou resistiam à orientação dos professores.

Em todo o país, pais e educadores estão a lutar para avaliar e aliviar o impacto da pandemia nas crianças pequenas. Covid-19 exacerbou a desigualdade, levando famílias para a beira da pobreza e deixando milhões de crianças sem comida suficiente ou em habitações onde não podiam esperar permanecer, para não falar do sofrimento emocional devido a doença ou morte de membros da família. As estruturas de acolhimento de crianças foram fortemente abaladas à medida que muitos centros foram fechados ou os cuidados infantis foram considerados demasiado arriscados, especialmente se envolveram amigos mais velhos, vizinhos ou familiares mais em risco de complicações do coronavírus. Os programas de apoio social, tais como assistência alimentar e habitacional e ajuda ao desemprego, debateram-se com muitas dificuldades para satisfazer a extrema procura. Em última análise, a pandemia acentuou as fraquezas de um sistema de cuidados infantis que já apresentava profundas falhas. Nos Estados Unidos, as opções de boa qualidade há muito que são inacessíveis para muitos, e as famílias são muitas vezes deixadas a escolher na base de uma paisagem de retalhos que varia acentuadamente em qualidade e nível de supervisão. Para adultos em empregos com salários baixos, especialmente aqueles que trabalham horas imprevisíveis ou atípicas, cuidados fiáveis e de alta qualidade podem ser especialmente difíceis de conseguir senão mesmo impossíveis de obter.

Qual é o efeito de tudo isto sobre o corpo e a mente das crianças pequenas? Normalmente, pensamos no trauma como sendo resultante de um evento definido – as ondas de choque emocional que se podem sentir a partir de um único ato de violência, por exemplo. Durante a pandemia, muitas crianças sofreram traumas singulares, tais como a morte de um dos pais ou de um ente querido. Mas décadas de investigação sobre o desenvolvimento infantil também deixaram claro que o trauma não é causado apenas por acontecimentos isolados. Níveis significativos de stress contínuo – “stress tóxico“, como é conhecido – podem afetar dramaticamente os cérebros dos jovens. Além disso, em crianças muito pequenas, quase qualquer mudança ou perturbação importante pode ser traumática, especialmente para crianças que carecem de um adulto atento que seja sensível às suas necessidades.

Quando as crianças são expostas a repetidas e contínuas situações de stress durante os primeiros anos de vida, um período crucial do desenvolvimento do cérebro, essas experiências podem ter um impacto duradouro, levando mesmo a mudanças na estrutura do cérebro e na capacidade do corpo de regular o stress. As crianças que sofrem de negligência contínua ou que enfrentam uma doença mental dos pais, por exemplo, podem ser inundadas por níveis elevados da hormona provocada por efeito do cortisol em situação de stress. Sem prestadores de cuidados de apoio que possam responder às suas necessidades e ajudá-los a regular as suas emoções, os seus níveis de cortisol permanecerão elevados. Isto pode resultar em dificuldades no que diz respeito a funções executivas e na tomada de decisões, nos desafios académicos e em questões comportamentais, e até manifestar-se em taxas mais elevadas de problemas de saúde, tais como doenças cardíacas e depressão durante a vida adulta.

Já se estão a acumular evidências que sugerem que a pandemia minou o bem-estar emocional das crianças: um estudo recente do Instituto Nacional de Investigação em Educação Infantil da Universidade de Rutgers descobriu que a percentagem de crianças pequenas que relatou ter um nível “alto” de dificuldades emocionais – como hiperatividade e conflito com os colegas – aumentou durante a pandemia em comparação com dados nacionais anteriores sobre normas de comportamento infantil. Um relatório divulgado em Maio pela RAPID-EC, uma pesquisa quinzenal com cuidadores de crianças levada a cabo por investigadores da Universidade de Oregon, descobriu que durante a pandemia, o stress dos pais repercutiu-se sobre as crianças e os problemas comportamentais das crianças pioraram. especialmente entre aqueles cujos pais relataram altos níveis de sofrimento emocional. E uma investigação recente com pais em Massachusetts descobriu que mais da metade dos entrevistados relatou um declínio nas capacidades de sociabilidade e nos comportamentos de ordem emocional das suas crianças pequenas durante a pandemia.

As dificuldades que as crianças enfrentam agora podem afetar as suas capacidades, como adultos, de manter empregos; eles podem ficar doentes com mais facilidade e morrer mais jovens. “Veremos os impactos de curto prazo”, disse Cynthia Osborne, diretora do Centro de Impacto de Políticas Pré-natal-até aos 3 anos da Universidade do Texas em Austin. “Veremos as crianças chegarem ao jardim de infância sentindo-se menos seguras, precisando de mais assistência e mais serviços. Mas também veremos isso nas próximas décadas. Veremos adolescentes que não foram capazes de atingir o nível de capacidades de execução de que precisam para fazer escolhas melhores.”

“Não estou a tentar ser alarmista”, acrescentou ela. “Isto é ciência.”

É claro que nem todas as crianças serão visivelmente afetadas a longo prazo pelas dificuldades da pandemia. O estudo sugere que, entre as crianças que passaram por desastres naturais como o furacão Katrina, pelo menos metade sai relativamente ilesa. Crianças que foram expostas a múltiplos acontecimentos geradores de stress durante e após o furacão, e aquelas que passaram por fome crónica, desabrigados ou atingidos por um evento sério, como a morte de um membro da família, tinham maior probabilidade de sofrer efeitos duradouros. O facto de as crianças e dos seus cuidadores receberem ou não ajuda para estabilizar as suas vidas e lidarem com os traumas e stress também fez a diferença. Essas lições são essenciais para moldar a resposta da sociedade à pandemia. Os piores impactos sobre as crianças pequenas e seus cuidadores, dizem os investigadores, podem ser mitigados melhorando o nível de atendimento oferecido e facilitando o acesso a serviços de saúde mental – se os serviços chegarem aos necessitados rapidamente. E nessa frente, há pelo menos algum motivo para otimismo: uma injeção de fundos para creches previsto na lei American Rescue Plan, aprovada em Março, poderia não apenas estabilizar a indústria, mas também financiar os serviços de saúde mental para crianças e ajudar os diretores dos serviços a terem mais  funcionários e com mais formação em situações traumáticas. E um adicional de $ 10,7 milhões alocados em Agosto pelo American Rescue Plan para o Programa de Acesso à Saúde Mental Pediátrica, que visa expandir os cuidados pediátricos de saúde mental através do apoio à distância, poderia facilitar o acesso de algumas famílias aos serviços. Sabemos como evitar as piores consequências, disse Osborne. “Mas se deixarmos de fazer isso, teremos um custo enorme” – para as crianças e para a sociedade.

Existem vários meios para atenuar o trauma da infância – principalmente intervenções de saúde mental, tais como terapia e cuidados adequados informados sobre os traumas, que colocam a tónica sobre os cuidados sensíveis e receptivos e que usam práticas que ajudam as crianças a compreender e regular melhor as suas emoções.

Creches como as que Rachel Supalla gere nos arredores de Helena são cruciais: oferecem ambientes seguros e estáveis com o tipo de rotina clara e previsível de que as crianças precisam para se sentirem seguras.

 

Para já, as provas acumulam-se  de que a pandemia prejudicou o bem-estar emocional das crianças.

 

Depois que a pandemia começou, Supalla, uma educadora de infância de longa data que orienta diretores de outros centros, além de administrar o seu próprio centro, dedicou-se a procurar maneiras de ajudar os seus alunos a lidarem com a situação. Ela acrescentou aulas de ioga e de concentração e aumentou a quantidade de tempo ao ar livre nos seus centros, em que se apresentam salas de aula coloridas e bem abastecidas com áreas ao ar livre de onde se pode ver os campos de Montana. Os seus professores seguiram um currículo sócio emocional que incluía aulas, atividades e rotinas de sala de aula destinadas a ajudar as crianças a verbalizar os seus sentimentos e a resolver problemas, um programa que eles tinham adotado antes, mas agora achavam ainda mais útil. Para ajudar nas mudanças entre atividades, os professores convidaram as crianças a trazer um item de conforto, tal como o seu peluche favorito e incentivaram-nas a visitar o “lugar seguro” designado pela sala de aula se precisassem de um descanso. Supalla também ofereceu almoços à sua equipe e organizou seminários sobre saúde mental e planeamento financeiro para tratar das suas preocupações pessoais. “Se um adulto não é saudável e não está com a mente em condições, então ele não vai ser uma ajuda para as crianças”, disse ela.

Em pouco tempo, com essas mudanças em vigor e à medida que as crianças se reajustavam aos estruturados cuidados em grupo, Supalla começou a ver diferenças no seu comportamento. “A carga emocional foi-lhes retirada”, disse ela ainda muito recentemente. “Isso esclareceu-me que esta é a direção que precisamos de seguir.” No momento, ela está a aguardar a abertura da próxima ronda de donativos em Montana e planeia usar esses fundos para contratar profissionais de saúde mental.

Os especialistas em traumas infantis incentivam as creches a adotar uma abordagem que tenha em conta os traumatismos, a fim de ajudar as crianças a gerir experiências dolorosas e a desenvolver as capacidades para as enfrentar. Em grande parte, uma tal abordagem envolve o treino de adultos, porque embora os ensinamentos possam parecer diretos, eles podem ser difíceis de dominar e podem ir contra os instintos de um adulto em como responder a uma criança, disse Colleen Maher Turner, diretora de serviços familiares nas escolas de Mainspring, uma creche e pré-escola em Austin, Texas, que tem matriculada uma população estudantil diversa, incluindo uma elevada percentagem de crianças de baixo rendimento. “É 100 por cento, eu acho, contra o que a  nossa cultura tende a pensar sobre as crianças”, disse Turner. “É necessária uma grande mudança e acho que é preciso muita formação sobre o que é um trauma.”

Se uma criança derrubar objetos de uma mesa ou deitar ao chão uma cadeira, por exemplo, muitos adultos podem presumir que o ato é de maldade e reagem com irritação ou cólera, disse Turner. Um adulto pode dizer à criança para pegar imediatamente o que atirou ao chão ou pode dizer: “Vê bem, só precisas de te sentar e seguir as regras”. Mas numa ótica de prevenção dos traumatismos, o leitor questionar-se-ia sobre qual a razão pela qual a criança atirou a cadeira ao chão. Talvez uma resposta ao stress tenha sido ativada; ou, talvez, tenha sido desencadeada por estar a pensar em algo perturbador; ou talvez a criança esteja transtornada. “É reconhecer que esse comportamento não é malicioso”, explicou Turner, e que a criança está a “tentar responder a alguma necessidade”. A ideia é de ajudar as crianças a determinar o que precisam para tratar dos seus sentimentos antes de trabalhar na “restituição ou responsabilidade”, acrescentou ela. Um professor pode perguntar: “«O seu corpo precisa de uma pausa? Você precisa ser abraçado?» Naquele momento, aquela criança não é capaz de juntar as coisas e não vamos exigir que o faça. “

Também é fundamental estar atento às situações que podem renovar traumatismos anteriores nas crianças, mesmo que sejam do tipo em que um adulto nem sequer pensa duas vezes sobre isso. Embora muitas crianças gostem de dar e receber abraços, disse Turner, outras podem ser desencadeadas por um toque físico aparentemente pequeno. “Algumas crianças chegam a dizer: «Abraçou-me mas senti que me estava a tentar magoar».” E algumas crianças simplesmente não gostam de ser tocadas. Na Mainspring, os membros da equipe ensinam os alunos a pedir permissão antes de tocar em alguém e exemplificam isso perguntando às crianças se elas precisam ou desejam afeição física. Os alunos praticam uns com os outros para garantir que cada criança saiba o que dizer nessa situação.

“Eu aos 6 anos” da série, após ser retirada, 2021

 

Embora os cuidados que tenham em conta os traumatismos possam tomar muito tempo numa altura em que muitos cuidadores de crianças estão sobrecarregados, este tipo de trabalho pode trazer benefícios de longo prazo para as crianças e para os seus professores. E mesmo no curto prazo, “irá compensar com salas de aula menos perturbadoras, melhor aprendizagem, menos rotatividade e desgaste para os professores”, disse Jessica Dym Bartlett, uma investigadora da organização sem fins lucrativos Child Trends que se concentra em práticas que tenham em conta os traumatismos em contextos das crianças pequenas. “Mesmo as crianças mais gravemente traumatizadas podem-se curar e progredirem se tiverem e viverem em boas relações.”

Nas escolas de Mainspring, o ensino que tem em conta os traumatismos já está integrado na estrutura da escola. Situado num acolhedor prédio cinza de um andar, abrigado entre um conjunto de habitações sociais e um pequeno parque administrado pela cidade, Mainspring tem uma longa história no apoio a crianças que passaram por situações de pobreza e traumáticas. A escola foi inaugurada em 1941 como uma “creche de guerra” para crianças cujas mães tinham trabalhos inerentes ao tempo de guerra. Os professores são treinados em Intervenção Relacional Baseada na Confiança, que visa responder às necessidades das crianças em matéria de cuidadores reativos e confiáveis na abordagem de comportamentos problemáticos que surgem do traumatismo e do medo, bem como na Disciplina de Concentração, uma abordagem socioemocional  sobre o traumatismo na  gestão dos comportamentos. A equipa também se concentra em apoiar os pais, oferecendo-lhes aconselhamento e grupos concebidos para melhorarem e reforçarem as suas capacidades de cuidar dos seus filhos.

Numa manhã recente fora da sala de aula “Songbirds” da Mainspring, composta principalmente por alunos dos 3 anos. a professora principal Hope Bell trabalhou arduamente para ajudar os seus pequeninos alunos a gerir uma série de emoções. As crianças foram espalhadas num dos recreios da escola, um oásis ao ar livre esculpido na paisagem natural. Pilhas de pneus foram espalhadas por todo o lado para as crianças saltarem e para procurarem equilibrar-se: um escorrega amarelo estava embutido no lado rochoso de uma pequena colina, e camiões de brinquedos de plástico de que as crianças gostam muito estavam colocados numa estante de madeira. Calma e segura de si, Bell apressou-se a chegar junto de três jovens raparigas que estavam de pé numa pequena ponte de madeira. Uma rapariga chorou depois de ter sido inadvertidamente tocada na cara pelo joelho de uma sua colega e amiga, que estava agora a saltar para cima e para baixo, alheia a isso. Incapaz de sair, a menina agarrou-se ao muro de um dos lados da ponte que balançava enquanto gritava. “Alto lá, alto lá, quieta!” disse Bell. “Quando ouvires que a tua amiga pode estar assustada, paras e verificas como ela está “. Ela virou-se para a rapariga cujos gemidos se tinham transformado em lamúrias. “E pode dizer: ‘Por favor, pare!””. “Por favor, pare”, repetiu a menina.

Este trabalho continuou durante o resto da manhã. Como as crianças brincavam em várias partes do recreio, Bell mediou, escolhendo as suas palavras meticulosamente e falando num tom firme mas amigável. “Estamos a revezar-nos”, recordou ela a uma criança. “É difícil esperar pela sua vez”, reconheceu ela a outra. “Estás orgulhosa de ti própria”, disse ela a uma menina que se tinha equilibrado cuidadosamente no V de um tronco de árvore. “Vamos tentar novamente isso”, disse ela a uma criança que tinha acabado de ser empurrada por um amigo. “Pode dizer: ‘Desculpe-me'”, Bell encorajou a criança. “Desculpe-me”, respondeu a menina. “E pode dizer: ‘Por favor, não me empurrem!'” sugeriu ela à criança queixosa. Bell aprendeu, através de formação e experiência, que as crianças prosperam quando se sentem seguras, quando os seus sentimentos são validados e não são obrigadas a sentir vergonha deles. Durante estas interações, ela lembra-se de controlar primeiro as suas próprias emoções e de não levar o comportamento das crianças a peito.

Bell já viu os benefícios destas práticas. Recordou que numa escola onde trabalhou anteriormente, uma criança acabou por ser suspensa por morder frequentemente, por tentar fugir do edifício da escola, e por bater noutras crianças – comportamentos que estão frequentemente relacionados com traumatismos. Mas os professores concentraram-se apenas nas ações, e não naquilo que a criança poderia estar a tentar comunicar. “Expulsámo-lo da escola só porque não sabíamos o que fazer”, disse ela. “Aqui vejo os mesmos [comportamentos], mas na realidade há uma forma eficaz” de os abordar, acrescentou ela. Olhando para trás, Bell disse que agora vê o que aquela criança provavelmente precisava: “As crianças precisavam de um lugar seguro para irem quando queriam fugir e de formas de escapar à reação de combate ou de fuga. Nesses momentos em que estas reações eram desencadeadas e em que as crianças eram incapazes de pensar logicamente, as crianças precisavam que as tomemos nos braços, que as acalmemos, que estamos ali para as proteger, que estejam seguras, e dizer-lhes para respirarem devagar e profundamente; nessas alturas deve-se dizer-lhes as palavras certas para obterem o que precisam como quando estavam calmas”.

Agora, na sua sala de aula, decorada com trabalhos artísticos feitos pelos alunos e cordas de pequenas luzes brancas nas paredes, Bell dedica lições inteiras a ajudar as crianças a verbalizar os seus sentimentos e a regular as suas emoções quando estão calmas, para que possam confiar nessas técnicas quando são acionadas.

“Keeping it all together” da série Blue 2021

 

Apesar das provas em apoio das abordagens que tenham em conta as situações traumáticas, disse Dym Bartlett, estas raramente são ensinadas em profundidade na preparação de professores ou em programas de credenciação para educadores da primeira infância. Mas as consultas de saúde mental por profissionais formados podem ajudar a colmatar essa lacuna, uma estratégia utilizada por alguns centros de cuidados infantis e pré-escolares, incluindo centros Head Start com financiamento federal. Durante estas consultas, um profissional de saúde mental visita uma sala de aula dos mais pequenos e reúne-se com os professores para discutir comportamentos difíceis e outras preocupações.

As consultas destinam-se principalmente a apoiar a saúde mental dos professores, que frequentemente os utilizam para discutir preocupações ou frustrações pessoais e trabalhar através desses sentimentos para que estejam mais bem equipados para responder às necessidades dos estudantes na sala de aula. “Temos professores que têm as suas próprias famílias, que têm pessoas que ficaram doentes, pessoas que morreram. Eles têm os seus próprios receios e preocupações de saúde”, disse Tena Sloan, vice-presidente de consulta e formação em saúde mental na primeira infância no Kidango, que gere uma grande rede de centros de cuidados infantis e ensino pré-escolar na área da Baía de São Francisco, nomeadamente programas Head Start. Todas as crianças nos centros do Kidango qualificam-se para cuidados gratuitos ou a preços reduzidos, subsidiados pelo Estado, e passam os seus dias em salas de aula quentes e convidativas onde os professores colocam em relevo as competências sociais e emocionais e as relações com colegas e adultos. Mesmo a abordagem de alfabetização praticada pela instituição Kidango envolve o fortalecimento da relação professor-aluno, centrada no apoio à autoimagem positiva de uma criança e na utilização de afirmações intencionais, entre outras coisas, para impulsionar o desejo de leitura. Este enfoque na relação está presente noutras áreas, incluindo as refeições, que são gratuitas e servidas ao estilo familiar.

Os responsáveis de Kidango viram ser tão prometedor o modelo de consulta sobre saúde mental que defenderam com sucesso que a prática se tornasse comum nos ambientes da primeira infância do Estado. Em 2018, o ex-governador da Califórnia Jerry Brown assinou legislação apoiada pelo Kidango que aumenta os montantes de reembolso do Estado para crianças em centros que utilizam serviços de consulta de saúde mental.

Os benefícios das consultas com os professores da primeira infância podem chegar aos alunos e podem levar a uma melhoria das competências sociais e a menos comportamentos difíceis entre as crianças, de acordo com vários estudos, bem como a uma melhor interação entre os professores e os seus alunos. As consultas têm também sido associadas a uma redução das tendências problemáticas e sistémicas, como as taxas de expulsão pré-escolar. (Embora os centros tenham frequentemente de angariar ou encontrar fundos para as visitas, podem utilizar dinheiro da lei American Rescue Plan para ajudar a expandir esse trabalho). Os consultores de saúde mental também podem trabalhar com as famílias inscritas nos centros para ajudar a lidar com comportamentos difíceis ou dicas para um desenvolvimento saudável. “No final do dia, acreditamos sempre que a intervenção mais forte e poderosa é [com] o adulto”, disse Sloan. “Como é que ajudamos os nossos professores, que têm os seus próprios fatores de stress pessoal e profissional, a serem capazes de criar ambientes emocionalmente seguros, reguladores e calmantes para as crianças”?

Mas se as organizações vão abordar os traumatismos infantis, primeiro têm de melhorar a sua identificação. Pouco antes da pandemia, em finais de 2019, a Califórnia lançou um programa de formação de pediatras e outros prestadores de cuidados de saúde para rastrear as crianças face a eventos traumáticos conhecidos como experiências adversas na infância, ditas ACEs (adverse childhood experiences), tais como negligência, abuso, ou exposição a doenças mentais ou a divórcios, de modo a que este pessoal médico possa ligar as famílias a aconselhamento e a outros programas que as possam ajudar. Por ser um local que as crianças e as famílias visitam frequentemente, o consultório de cuidados primários pediátricos pode ser um cenário poderoso para abordar a saúde mental e o bem-estar da primeira infância.

A iniciativa parece estar a ter impacto: Cerca de 80 por cento dos prestadores de cuidados de saúde inquiridos que não estavam anteriormente a fazer o rastreio de ACE disseram que, após participarem na formação, planearam iniciar rastreios de rotina para crianças ou adultos. O número de rastreios de ACE administrados pelos prestadores que participaram no programa de saúde Medicaid da Califórnia aumentou significativamente entre Janeiro e Setembro de 2020, de 14.390 rastreios para 55.740. Mais de um terço do total de rastreios durante esse período foram para crianças com menos de cinco anos de idade. Com a pandemia, a necessidade de uma intervenção como esta poderia ser quase universal. “Penso na pandemia como um ‘ACE’ para cada criança na América”, disse o Dr. Shannon Thyne, diretor de pediatria do Departamento de Serviços de Saúde do Condado de Los Angeles.

As dificuldades das crianças de hoje podem afetar a sua capacidade como adultos para manterem o emprego; podem adoecer mais facilmente e morrer mais jovens.

 

Algumas organizações estão a encontrar formas de fornecer apoio para a saúde mental às crianças e aos seus prestadores de cuidados em simultâneo. Em Los Angeles, a rede sem fins lucrativos Westside Infant-Family Network (WIN), que funciona a partir de um edifício de escritórios na periferia de Baldwin Hills, há muito que oferece sessões semanais gratuitas de terapia em casa aos pais e às crianças, bem como terapia para adultos e ajuda-os a ligarem-se a serviços como os cuidados infantis, cuidados de saúde, e suprimentos básicos como alimentos e fraldas. Os pais são frequentemente encaminhados para Westside a partir de um centro de saúde comunitário local, de uma clínica pré-natal próxima, ou de centros Early Head Start com financiamento federal, que apoiam bebés e crianças até aos três anos de idade. Durante a pandemia, Westside continuou a prestar esses serviços online para famílias confinadas em casa. O programa lançou a iniciativa  “cafés para pais” no Zoom, onde os cuidadores podiam conversar casualmente uns com os outros, e os funcionários do programa liam livros no Facebook a crianças, para facilitar o isolamento das famílias e ajudá-las a ligarem-se a pessoas fora das suas casas. O objetivo geral do Westside é aliviar o stress parental e reconhecer e fornecer apoio a quaisquer problemas de saúde mental que os adultos possam estar a enfrentar. É mais fácil para as pessoas que cuidam dos seus filhos responderem às suas necessidades quando elas não estão deprimidas, ansiosas, ou stressadas, e as crianças, por sua vez, passam a sentir menos stress quando se sentem seguras e confortadas pelas pessoas que cuidam delas. ” Essa ligação segura é o melhor amortecedor para ajudar as crianças e os pais a lidar com quaisquer eventos stressantes que possam experimentar”, disse Wendy Sun, ex-directora co-executiva da organização. “A nossa ideia aqui é que a prevenção é sempre melhor do que a intervenção”.

A abordagem da Westside – uma vez que aborda as necessidades básicas das famílias, a saúde mental dos pais, e as relações dos pais com os seus filhos – parece estar a funcionar. Dados da organização mostram que seis meses após as famílias terem começado a receber os seus serviços, mais de 90% dos pais ou prestadores de cuidados primários originalmente identificados como tendo níveis clinicamente significativos de stress mostraram uma redução significativa desse stress. Quase 90 por cento das crianças demonstraram um aumento de comportamentos que refletem uma ligação segura com os seus pais ou cuidadores primários, tais como manter contacto visual com os seus cuidadores, sorrir-lhes quando estão com eles ou recorrer a eles para conforto, e 90 por cento das crianças que demonstraram preocupações de desenvolvimento mostraram uma melhoria significativa no prazo de seis meses. Estes esforços têm sido limitados pelo financiamento e pela disponibilidade de terapeutas. Westside forneceu terapia virtual a 56 pares de cuidadores-crianças no primeiro semestre do ano fiscal de 2021, mas tem vindo a explorar formas de expandir ainda mais, e recentemente recebeu uma bolsa do programa estatal da Califórnia sobre ACEs.

Pais como Ruiz, que viram a sua saúde mental e as possibilidades de cuidados infantis dificultadas durante a pandemia, dizem que o tipo de ajuda que Westside presta seria inestimável. No final do ano passado, Ruiz aceitou um segundo emprego como localizadora de contactos Covid-19 para o estado de Maryland, para que pudesse ganhar dinheiro suficiente para pagar um centro de cuidados infantis autorizado para o seu filho. Agora, aos três anos, ficou encantado por estar novamente num ambiente estruturado e, com a ajuda dos seus professores, começou a fazer progressos nas áreas em que tinha regredido. Então, na Primavera de 2021, foi-lhe oferecido um emprego como médica residente de medicina interna num hospital no Missouri. No início de Junho, deslocou nervosamente a sua família uma vez mais para uma oportunidade de maior estabilidade. Ela ainda se preocupa com a forma como os últimos quase dois anos afetaram o seu filho, especialmente após mais uma transição para um novo estado, um novo lar, e uma nova escola. Ela espera que as famílias recebam mais ajuda contínua. “Isto mudou tudo”, disse Ruiz sobre a pandemia. “Precisamos de apoio psicológico, precisamos de ajuda com os nossos filhos”. Toda a gente está traumatizada”.

“Isto mudou tudo”, disse Ruiz sobre a pandemia. “Precisamos de apoio psicológico, precisamos de ajuda com os nossos filhos”. Toda a gente está traumatizada”.

 

Sem diminuir a importância do apoio psicológico ou dos cuidados especializados em traumas, é crucial reconhecer que a saúde mental e o bem‑estar das crianças e dos seus pais podem não se estabilizar verdadeiramente sem políticas federais e estatais mais fortes para reduzir as fontes do stress na vida das famílias, inclusive após os subsídios pandémicos. Os Estados Unidos estão muito atrás da maioria das outras nações desenvolvidas quando se trata de proporcionar políticas favoráveis à família, políticas que apoiem os pais e proporcionem estabilidade, tais como licença parental, assistência adequada aos cuidados infantis, e acesso a programas de visita domiciliária de enfermeiros ou outros profissionais de desenvolvimento infantil. Muitos países da Europa Ocidental, incluindo a Bélgica e a Alemanha, fornecem alguma versão de um rendimento básico universal às famílias com crianças, o que em certos casos tem ajudado a reduzir a pobreza global. Os esforços da administração Biden para expandir o Crédito Fiscal Infantil e desembolsar fundos aos pais numa base previsível poderiam reduzir grandemente a pobreza infantil aqui nos Estados Unidos, mas ainda é necessário bem mais. Um projeto de lei de política social abrangente que os democratas elaboraram iria mais longe, financiando potencialmente licenças familiares e cuidados médicos pagos e ajudando a tornar os serviços de cuidados de crianças mais acessíveis. “Simplesmente não há uma bala de prata que resolverá tudo”, disse Philip Fisher, diretor do projeto RAPID-EC da Universidade do Oregon. “Um apoio financeiro contínuo é fundamental”, para além de “coisas tais como licenças pagas, licença de maternidade e paternidade, e tempo de férias pagas”.

Os investigadores sabem o que funciona: mais dinheiro para as famílias e políticas que as apoiam; programas que consolidam a ajuda e ajudam os prestadores de cuidados; cuidados infantis fiáveis e de alta qualidade; e acesso a serviços de saúde mental. Quando os sistemas e programas abordam as famílias e as crianças com uma visão esclarecida sobre traumatismos, os resultados podem ser ainda mais profundos. “O cérebro tem muita plasticidade no início da vida”, disse Fisher. “Por isso é possível que as coisas ainda possam voltar ao bom caminho”. Mas os esforços para prestar tais serviços a um número considerável de famílias, já para não falar de universalidade, exigiriam um investimento financeiro considerável, bem como o reconhecimento por parte das comunidades de que é necessária uma abordagem global. Será que a pandemia nos levará finalmente a fornecer às nossas crianças – a fornecer a todas as nossas crianças – o tipo de cuidados de que sabemos que elas necessitam?

 

Este artigo foi produzido em parceria com The Hechinger Report e financiado em parte pelo Dart Center for Journalism and Trauma’s 2021 Early Childhood Global Reporting fellowship.

 


A autora: Jackie Mader supervisiona toda a utilização de fotografia e multimédia, cobre a educação da primeira infância e escreve o boletim informativo da primeira edição em The Hechinger Report. Nos seus nove anos em Hechinger, cobriu uma série de tópicos, incluindo a preparação de professores, educação especial e escolas rurais. Trabalhou anteriormente como professora de educação especial em Charlotte, Carolina do Norte, e formou novos professores no Mississippi. O seu trabalho apareceu no The New York Times, The Atlantic, USA Today, TIME e NBC News e ganhou vários prémios, incluindo o Sigma Delta Chi Award da Society of Professional Journalists, o Nellie Bly Award do The New York Press Club e um Front Page Award do The Newswomen’s Club of New York. Em 2021, ela foi uma das duas jornalistas americanas escolhidas para o Dart Center for Journalism and Trauma’s Early Childhood Development Fellowship. É licenciada pela Universidade Loyola Marymount e pós graduada pela Escola de Pós-Graduação de Jornalismo da Universidade de Columbia.

 

 

 

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