Dê-se uma chance à paz, dê-se sentido de vida a este nosso mundo — Texto 7. A grande crise dos preços dos bens alimentares. Por Victor Hill

Seleção e tradução de Júlio Marques Mota

18 m de leitura

 

“Tivemos em pouco tempo uma sequência abreviada da história que antecede o Juízo Final: mergulhámos no inferno do aquecimento da Terra, (à medida de uma escala macro) enfrentámos a catástrofe sanitária  provocada pelo vírus (descemos então para a escala micro) e despertámos para o apocalipse sem Reino da ameaça nuclear ( sintonizando-nos com a medida humana, demasiado humana)”

(…)

“Quando todas as informações e comentários redundam em exclamações, indignações e interjeições  percebemos que a escalada não é apenas a da guerra, é também a da idiotice”

António Guerreiro, Público, 13 de maio de 2022

 

Texto 7. A grande crise dos preços dos bens alimentares

Por Victor Hill

Publicado por  em 6 de Maio de 2022 (ver original aqui)

 

 

A inflação acelera

Ontem, o Banco de Inglaterra previu que a inflação no Reino Unido excederá dez por cento até ao final deste ano, pela primeira vez desde 1982. Como sabemos, os preços da energia – particularmente do gás e da gasolina – têm vindo a subir em flecha, mas o mesmo aconteceu com o custo dos alimentos. E não só os alimentos de luxo, mas também os alimentos básicos como os cereais e os factores de produção como a alimentação animal. A massa é feita de trigo duro e as galinhas são alimentadas com canola e farinha de soja – portanto, dois alimentos básicos que são normalmente considerados acessíveis mas que também estão a subir rapidamente de preço.

O Comité de Política Monetária (CPM) do Banco de Inglaterra sentiu-se obrigado a aumentar as taxas de juro na quinta-feira 5 de Maio mais uma vez – para um por cento. Isto, por sua vez, colocará uma pressão ascendente sobre as taxas hipotecárias, e assim agravará ainda mais o desafio orçamental enfrentado por milhões de famílias. A decisão do CMP seguiu-se à da Reserva Federal dos EUA de aumentar as taxas em 0,5 por cento na quarta-feira.

Enquanto muitos países enfrentam uma crise de custo de vida equivalente, a taxa de inflação no Reino Unido é teimosamente mais elevada do que na zona euro. Daí que muitos líderes empresariais e especialistas – entre eles o Presidente da ASDA, Lord Rose – tenham atribuído as dificuldades inflacionistas da Grã-Bretanha ao Brexit. Na realidade, o Brexit é apenas um fator. Primeiro houve o Brexit; depois houve a pandemia e a consequente perturbação das cadeias de abastecimento globais; e agora há uma guerra feroz no celeiro do pão na Europa que terá consequências para os preços dos produtos agrícolas durante os próximos anos.

É verdade que a Brexit gerou “fricções” adicionais para a importação de alimentos. Os camiões que chegam a Dover devem ser submetidos a controlos e inspeções – e é ainda pior quando viajam na direção oposta. Uma sondagem publicada na semana passada pelo Reino Unido no sitio eletrónico Uma Europa em Mudança estima que o aumento das barreiras comerciais Reino Unido-UE causou um aumento de 6% nos preços dos alimentos no Reino Unido entre o final de 2019 e Setembro de 2021 – mesmo antes da atual onda inflacionista atingir as nossas costas. Adam Posen, o economista americano e antigo membro do CPM, declarou num artigo recente do Peterson Institute que o Brexit é “80 por cento da razão” do problema da inflação no Reino Unido. Esta sua ideia não é partilhada por todos os economistas.

Uma razão pela qual a taxa de inflação em França – a cinco por cento – é mais baixa do que no Reino Unido é que o governo de lá interveio agressivamente nos mercados de energia para moderar as subidas de preços. Pode fazê-lo porque grande parte da capacidade de geração de energia do país está sob controlo estatal. A inflação espanhola chegou a quase 10 por cento em Março; e a inflação-psicótica da Alemanha registou 7,6 por cento, exigindo uma dosagem nacional de sais de cheiro. Isto ocorre num momento em que os alemães estão a preparar-se para os efeitos deslocadores da renúncia aos hidrocarbonetos russos – algo suscetível de lhes custar pelo menos 0,5 por cento do crescimento do PIB este ano.

O índice de preços no consumidor (IPC) dos EUA saltou 8,5 por cento em Março, numa base anual. Este foi o aumento mais acentuado desde Dezembro de 1981. Embora os EUA sejam autossuficientes em energia, os preços da energia aumentaram mais de 30 por cento no último ano.

 

O impacto da guerra na Ucrânia sobre os preços dos alimentos

Os agricultores, aqui e no estrangeiro, estão a sofrer aumentos alarmantes nos preços dos “três F” – ração [feed], combustível [fuel] e fertilizante [fertiliser]. E depois há o preço do “T” -trabalho.

A Rússia e a Ucrânia desempenham um papel fulcral nas cadeias globais de abastecimento agrícola, sendo ambas grandes exportadoras de trigo, cevada e, no caso da Ucrânia, óleo de girassol. A Ucrânia representou cerca de um décimo da produção mundial de trigo no ano passado e 15% da produção de milho (milho doce). Muitos destes produtos agrícolas são exportados de Odessa e outros portos do Mar Negro, incluindo Mariupol no Mar de Azov, que tem estado sob impiedoso cerco. Mesmo que os cercos cheguem ao fim, as águas circundantes foram minadas.

O facto de a época de plantação estar agora bem avançada, com uma sementeira muito reduzida, significa que haverá uma fraca colheita na Ucrânia, em Setembro. Parece que desde que as forças russas se retiraram do norte de Kyiv, Zhytomyr, Sumy e Chernihiv, alguns agricultores ucranianos conseguiram plantar milho, soja e girassóis a tempo. A Green Square Agro Consulting estima que a produção alimentar ucraniana irá cair pelo menos 30-40 por cento este ano em relação ao ano passado. No entanto, a mão-de-obra é limitada, o fornecimento de sementes foi interrompido e o diesel dos tratores está a escassear. Mesmo com uma colheita limitada, poderia revelar-se quase impossível enviá-la. O trigo de Inverno do ano passado já está a ser desperdiçado.

O impacto da guerra tem sido imediato. O índice de preços da Organização das Nações Unidas para a Alimentação e Agricultura saltou 13% em Março. O preço de um alqueire de trigo subiu de 3,50 dólares no início deste ano para mais de 11 dólares agora. O milho aumentou 30 por cento, e a soja 70 por cento.

Os preços dos fertilizantes estão também a subir, dado que a Rússia, Bielorrússia e Ucrânia são responsáveis por cerca de 40% da produção global de potassa. Os dois primeiros países estão sujeitos a embargos comerciais, e é virtualmente impossível pagá-los de qualquer forma. Os agricultores britânicos estão a pagar pelo menos três vezes mais por fertilizantes do que há 12 meses atrás. De acordo com a AHDB, o nitrato de amónio custa £839 por tonelada em Março – acima das cerca de £250 do ano passado.

O principal produtor de fertilizantes no Reino Unido é a CF Fertilisers UK Ltd. que tem uma fábrica em Billingham, Cleveland. A CF fabrica mais de 1,5 milhões de toneladas por ano – ou seja, 40% da procura de fertilizantes no Reino Unido. De acordo com David Hopkins, Director Executivo da CF Industries, cerca de metade de todas as culturas cultivadas em todo o mundo dependem da fertilização mineral porque o azoto no solo é insuficiente. Portanto, os fertilizantes são essenciais para alimentar o mundo. Desde Agosto de 2015, a CF UK Ltd tem sido uma filial indireta da CF Industries Holdings, Inc. de Deerfield, Illinois, cujo preço das ações aumentou cerca de 50% este ano.

 

Entretanto, na quinta…

Confrontados com a espiral de custos dos fertilizantes, os agricultores britânicos estão a plantar menos nesta Primavera. Isso significa que haverá escassez de fruta e vegetais no Outono, além de leite, ovos e pão mais caros. A produção de trigo tem vindo a diminuir no Reino Unido e na UE, devido à queda das margens. A quantidade de terra arável cultivada também tem vindo a diminuir, uma vez que os agricultores têm sido pagos para retirar terras da produção por razões ambientais, tais como a restauração de habitats de vida selvagem.

Todos os subsídios agrícolas diretos serão gradualmente eliminados em Inglaterra até 2028, mas os agricultores serão pagos por iniciativas de “reconstrução”. Porque é que qualquer agricultor são suportaria o enxerto e o stress de produzir alimentos, quando poderia apenas plantar árvores? Acrescente-se a isso a tendência que tenho abordado frequentemente nestas páginas – que as terras aráveis e pastoris de primeira qualidade estão a ser cedidas para “quintas” eólicas e enormes matrizes solares. Para não mencionar a procura implacável de sítios de campos verdes para construir mais casas.

No início dos anos 80, a Grã-Bretanha era cerca de 73% autossuficiente em géneros alimentícios. Hoje em dia, esse número desceu para 55 por cento e está a diminuir, mesmo quando a população continua a aumentar devido à imigração em massa. Somos 88 por cento autossuficientes em trigo, e 86 por cento autossuficientes em carne de vaca. Pelo menos produzimos mais leite e borrego do que o que consumimos. E somos totalmente autossuficientes em aves de capoeira, ovos, cenouras e couve-nabo. Mas a Grã-Bretanha, sem uma estratégia coerente de segurança alimentar, continua à mercê dos mercados globais.

Tal como a Europa se tornou insalubremente dependente da importação de hidrocarbonetos russos, também se tornou dependente dos cereais russos. Ambas as dependências devem ser enfrentadas; mas, como sabemos, é um desafio reencaminhar as cadeias de abastecimento da noite para o dia. Cultivar os nossos próprios cereais também reduziria as milhas percorridas pelos alimentos e, por conseguinte, as emissões de carbono.

O número de pequenas explorações agrícolas no Reino Unido tem vindo a diminuir há décadas. Entre 2005 e 2015, 28.200 explorações agrícolas abandonaram a atividade. Como parte da transição para o regime agrícola pós-Brexit, o governo em Inglaterra está a oferecer o Lump Sum Exit Scheme para os agricultores que vendem ou transferem as suas terras. Isto poderia incentivar os agricultores em dificuldades a reformarem-se mais cedo, dado que a idade média dos agricultores do Reino Unido é de 59 anos. Um governo virado para o futuro que compreendesse a questão da segurança alimentar estaria a pagar aos jovens para se tornarem agricultores.

 

Ovos de fácil digestão

A indústria avícola europeia foi atingida pelo êxodo dos açougueiros ucranianos. Muitos deixaram o Reino Unido ou países como a Polónia para voltarem para casa para lutar. Muitas galinhas que são utilizadas por empresas de catering para fornecer, por exemplo, jantares escolares e hospitalares no Reino Unido, provêm da Polónia. Muitas empresas de catering fornecem as escolas e hospitais ao abrigo de contratos a longo prazo, pelo que não conseguem repercutir imediatamente os aumentos de custos.

A Noble Foods classifica, embala e entrega mais de 60 milhões de ovos britânicos por ano. Uma das suas marcas é a Happy Egg Co. Este negócio tem vindo a recuperar de um surto generalizado e prolongado de gripe das aves em toda a Grã-Bretanha. Desde Novembro do ano passado até apenas esta semana, as aves tiveram de ser mantidas dentro de casa e os trabalhadores foram proibidos de viajar entre explorações avícolas por medo de propagar a doença. Assim, os “ovos de galinhas criadas ao ar livre” nos supermercados tornaram-se “ovos de galinheiro”.

Manter as aves no interior implicou contas de energia mais elevadas. De acordo com o British Egg Industry Council, os custos para os produtores de ovos aumentaram 30% no primeiro trimestre deste ano. Considere também que o custo de embalagem disparou enquanto a Amazon e outros consomem enormes volumes de papelão.

Alguns avicultores ameaçaram mesmo não repovoar os seus galinheiros com novos crias . 70% disseram recentemente à British Free Range Egg Producers Association que abandonariam a produção de ovos no prazo de um ano sem um aumento de preço de pelo menos 80 pence por dúzia de ovos.

 

Agri-tech

Uma forma de aumentar o rendimento das culturas é através da edição de genes. Foram alcançados enormes avanços na biotecnologia para tornar as culturas mais resistentes a pragas e doenças. Mas muitas dessas culturas geneticamente modificadas têm sido proibidas na UE. O Reino Unido pode agora agir sozinho neste sector, mas tem sido lento.

Além disso, os avanços na robotização poderiam eventualmente substituir os apanhadores de fruta humana por máquinas. Isto é mais fácil de dizer do que de fazer, uma vez que os modelos atuais produzem frutas delicadas como framboesas e morangos. A agricultura vertical, onde os legumes são cultivados em tabuleiros empilhados num armazém com temperatura controlada sob iluminação artificial, já está generalizada no Japão. Gostaria de ver isso com mais detalhe em breve.

 

Substitutos de carne

Se pudermos passar para a carne de origem vegetal e carne cultivada em laboratório – como pensa o nosso presidente, Jim Mellon – isso significaria  que seriam necessários menos grãos para a alimentação animal (embora presumivelmente mais grãos seriam comidos pelos humanos).

Mas está em curso um  forte debate sobre a forma exata sobre o que são o vegetarianismo e o veganismo verde . Os veganos afirmam que recusar o uso de carna é a única forma de salvar o planeta; no entanto, os defensores da agricultura regenerativa apontam para a forma como as pastagens fertilizadas com estrume podem atuar como um consumidor vital de carbono. Os defensores como Jamie Blackett afirmam que os receios sobre as vacas que emitem metano têm sido exagerados. Terei mais a dizer sobre esta conversa em breve.

O facto, porém, é que estão a ser feitos enormes progressos no campo da produção de carne e peixe sintéticos. A empresa israelita Plantish, em fase de arranque, gerou filetes protótipos sem ossos do tipo salmão, que alegadamente sabem a salmão e têm um conteúdo nutricional semelhante. Os filetes são feitos por engenharia inversa de um peixe real e imitando o equilíbrio de componentes num laboratório – proteínas, gordura, água, óleos ómega, etc. Os blocos de construção à base de plantas são então alimentados numa impressora 3D que os coloca para imitar a carne real do salmão.

No ano passado, a Nestlé lançou uma alternativa ao camarão feito de algas marinhas e de ervilhas. E a empresa gigante do índice FTSE-100, a Unilever, está por trás da marca The Vegetarian Butcher, que fornece hambúrgueres à base de plantas à Burger King.

Por tudo isto, Beyond Meat, o produtor californiano de carne à base de plantas, que teve um início muito promissor, tornou-se um dos títulos mais vendidos a descoberto (especulação à baixa do valor dos títulos) na NASDAQ. As previsões de vendas têm desapontado repetidamente o mercado, embora Beyond Fried Chicken esteja agora a ser servido nos pontos de venda KFC em todos os EUA.

O abate humano de gado requer CO2. No Outono passado, houve uma escassez desesperada deste gaz (apesar de bombearmos milhares de milhões de toneladas diariamente para a atmosfera). O produtor de carne brasileiro, JBS, tem sido duramente criticado pelo rápido aumento das suas emissões de carbono pelo Institute for Agriculture & Trade Policy. A subsidiária americana da JBS comprometeu-se a atingir a situação de zero carbono líquido até 2040. Será interessante saber como.

Não duvido que a carne sintética se tornará um sector cada vez mais importante dentro da indústria alimentar, dadas as suas credenciais amigas do ambiente e sem crueldade. Mas não consigo ver que isso vá aliviar a crise de preços dos alimentos.

 

A concorrência intensifica-se no sector dos supermercados do Reino Unido

O preço de quatro garrafas de leite num supermercado britânico deverá subir de cerca de £1,10 para cerca de £1,60-£1,70. Um pacote típico de manteiga deverá subir de £1,55 para mais de £2, de acordo com a Kite Consulting. A inflação dos preços das mercearias atingiu 5,2 por cento em Março – o valor mais alto desde Abril de 2012.

Os números de Kantar no início de Abril mostraram que as vendas dos supermercados diminuíram 6,3% nas 12 semanas até 20 de Março, à medida que as famílias em dificuldades diminuíam as suas compras e as pessoas começavam a sair novamente após as hibernações pandémicas. O lado negativo é que os compradores estão a concentrar-se mais intensamente na relação qualidade preço dos produtos num ambiente de retalho alimentar já ferozmente competitivo.

A Tesco ainda é líder de mercado no Reino Unido com 27% das vendas totais de supermercados, seguida da Sainsburys com 15,1% e da ASDA com 14,5% – mas as suas quotas de mercado estão todas em queda em relação ao ano passado. A Morrisons entra em número quatro com 9,5% – mas está a ser perseguida calorosamente pelos dois operadores privados alemães de desconto ALDI (8,8%) e LIDL (6,6%). Cerca de mais um milhão de clientes britânicos visitaram a ALDI e a LIDL no primeiro trimestre deste ano, em comparação com o ano passado. A ALDI tem agora 950 lojas no Reino Unido e a LIDL tem 919. A Co-op tem uma quota de mercado de 6% no Reino Unido, e a Waitrose (parte da John Lewis Partnership) situa-se na retaguarda com 4,8%.

É de notar que os atores mais endividados deste mercado – ASDA e Morrisons, que caíram ambos para as mãos dos gigantes dos fundos de investimento privado americanos – sofreram uma queda nas vendas no último trimestre, de 9,9% e 11,5% respetivamente.

No entanto, as lideres dos supermercados ainda se encontram em modo de expansão. A Tesco está a planear abrir 65 novas lojas no próximo ano. A Sainsbury’s, que acaba de comunicar lucros anuais de £854 milhões, diz que está a tentar limitar os aumentos de preços. As ações de ambos os gigantes dececionaram os investidores até agora este ano.

Na quarta-feira (04 de Maio) George Eustice, o Secretário do Ambiente, disse à Sky News que as pessoas deveriam pensar na compra de produtos de marca própria de “marca branca” quando visitam o supermercado, a fim de reduzir as suas contas de mercearia. Havia uma discussão contínua na minha família sobre se os cornflakes de marca própria ASDA sabiam tão bem como a variedade Kellogg – o que nunca foi completamente resolvido.

Ao longo de muitos anos, os governos têm procurado manter os preços dos alimentos baixos. Mas, segundo Chris Smaje, autor de A Small Farm Future, os alimentos baratos são uma ilusão porque os custos reais da produção de alimentos “baratos” são suportados em termos de resultados adversos para a saúde (dos quais a obesidade) e degradação ambiental. Ambas as coisas têm uma etiqueta de preço.

 

Uma nova era

Brexit. Covid. Guerra. Inflação. Recessão? Crise climática iminente?

Claramente, o período de desinflação – que remonta ao momento em que a China aderiu à Organização Mundial do Comércio em Dezembro de 2001, abrindo a era da globalização desenfreada – está agora terminado. Deu lugar a um período de inflação, deslocalização do lado da oferta e desglobalização. O paradigma mudou. E a era da comida barata acabou.

A grande crise de preços dos alimentos vai piorar muito antes de os preços estabilizarem. Os preços da energia iniciaram a crise do custo de vida: mas até certo ponto as despesas energéticas são discricionárias – pode decidir renunciar à viagem de carro de segunda-feira à beira-mar. Pode baixar o termóstato. Ou, mais uma vez, não tem de apanhar 20 voos por ano (como costumava fazer). E de facto, preços de energia mais elevados serão mais eficazes na redução das emissões de carbono do que os impostos verdes. Em contraste, as pessoas têm de comer para viver.

Na maioria dos países, a agricultura é largamente controlada pelo Estado e fortemente subsidiada. Isto leva frequentemente a uma má atribuição de recursos limitados. Existem algumas exceções notáveis, como a Nova Zelândia, que se tornou “a dispensa da Ásia” sem quaisquer subsídios estatais aos agricultores. Mas o atual governo do Reino Unido, que perdeu a confiança da comunidade agrícola – apesar de serem simpatizantes naturais dos Tory – parece não ter uma visão clara de como revigorar este sector crítico.

Se as pessoas com menos posses no Reino Unido, na Europa e na América do Norte sentirem dor económica no ano que se avizinha e mais além, isso não é nada em comparação com o que as pessoas com menos posses no Sul global irão enfrentar. No Egipto, o governo já aumentou os subsídios para os padeiros, o que tem pressionado as finanças nacionais. Na Turquia, existem longas filas de espera nos mercados de pão subsidiados pelo governo. A Indonésia parou as exportações de óleo de palma. E a Índia está a considerar uma proibição das exportações de cereais, dada a atual onda de calor.

Qualquer situação de fome generalizada , ou quase próximo dela, no Magrebe, no Afeganistão, Iémen e Etiópia, que já enfrentam uma grave insegurança alimentar, irá precipitar outra crise migratória. Todos nós vamos ser atingidos por esta crise do custo de vida. Mas pelo menos nenhum dos meus leitores passará fome – como muitas pessoas no mundo em desenvolvimento passarão.

***

Falando pessoalmente, tenho notado uma diferença na empresa ASDA desde que o Walmart a vendeu aos irmãos Mohsin e Zuber Issa, e aos seus patrocinadores, ao fundo de investimento privado TDR Capital, em 2020.

Costumo comprar bens de consumo diário (produtos de limpeza, pão acabado de cozer, cerveja de primeira qualidade, comida para cães) na ASDA. Quando estou em Kent, vou a pé até à “superloja” local e volto, uma milha ou mais em cada sentido, com um saco reutilizável.

Não quero ser indelicado, mas nos tempos do Walmart os funcionários de serviço (“colegas”) eram sempre delicados – agora a maioria dos funcionários parece que vieram do mato. A quantidade de lixo lá fora é desagradável. Há trollies de compras abandonados, e muitas vezes estragados, que se estendem por um raio de um quarto de milha. As prateleiras estão desordenadamente arrumadas e muitas vezes faltam etiquetas de preço. Produtos específicos como leguminosas estão frequentemente esgotados.

O que é que se está a passar? Gostaria de saber .

Lista de empresas citadas neste artigo que merecem análise:

  • CF Industries Holdings Inc. (NYSE:CF)
  • JBS SA (OTCMKTS:JBSAY)
  • Nestlé (SWX: NESN)
  • Beyond Meat Inc. (NASDAQ:BYND)
  • Tesco (LON:TSCO)
  • Sainsbury’s (LON:SBRY)

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O autor: Victor Hill é economista financeiro, consultor, formador e escritor, com vasta experiência em banca comercial e de investimento e gestão de fundos. A sua carreira inclui passagens pelo JP Morgan, Argyll Investment Management e Banco Mundial IFC.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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