Espuma dos dias — Chips: a nova corrida aos armamentos. Por Michael Roberts

Seleção e tradução de Francisco Tavares

10 min de leitura

Chips: a nova corrida aos armamentos

 Por Michael Roberts

Publicado por Next Recession  em 11 de Dezembro de 2022 (original aqui)

 

A 6 de Dezembro, o presidente dos EUA Joe Biden juntou-se a Morris Chang, fundador da Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC) no Arizona, para uma cerimónia simbólica de “máquinas-ferramentas” para marcar o último passo no investimento do fabricante de chips numa nova fábrica nos EUA. A TSMC está a triplicar o seu investimento anteriormente planeado na sua nova fábrica no Arizona para 40 mil milhões de dólares, entre os maiores investimentos estrangeiros na história dos EUA, quando o Presidente Joe Biden visitou e saudou o projecto.

A TSMC é o fabricante líder mundial de chips de alta tecnologia, sendo que tanto a China como os EUA importam os seus produtos para serem processados nas suas fabricações. A TSMC tornou-se o campo de batalha entre os EUA e a China no comércio e tecnologia mundiais – com a intensidade acrescida de Taiwan estar a ser o ponto de conflito geopolítico entre o poder económico crescente da China e o (declínio relativo) domínio dos EUA a nível mundial.

É neste contexto que o livro do historiador económico Chris Miller, Chip War, se tornou tão relevante.  Chris Miller acaba de ganhar o prémio “Financial Times Business Book of the Year Award” pelo livro Chip War, o seu relato histórico da batalha global pela supremacia dos semicondutores. No livro, Miller descreve o desenvolvimento do semicondutor e como a TSMC e alguns outros fabricantes vieram a dominar o fornecimento global de microchips avançados. A sua mensagem principal é perturbadora. Enquanto que durante a “guerra fria” entre os EUA e a União Soviética, as armas nucleares e o potencial de destruição mutuamente garantida criaram uma espécie de tréguas equilibradas que evitavam um conflito total, nesta “guerra fria” entre os EUA e a China, não há equilíbrio, mas sim uma corrida ilimitada. “Há um limiar muito claro de utilização nuclear. [As armas nucleares] ou são utilizadas ou não são utilizadas, enquanto que no espaço de interdependência económica, não há um limiar que [mostre] que você tenha ultrapassado a linha. E, de facto, há muitas linhas diferentes que se pode atravessar“. (Miller).

Miller argumenta graficamente que os microchips são o novo petróleo – o recurso escasso do qual depende o mundo moderno. Actualmente, o poder militar, económico e geopolítico é construído sobre uma base de chips de computador. Praticamente tudo, desde os mísseis aos microondas, passando pelos smartphones e pela bolsa de valores, funciona com chips. Até recentemente, a América concebeu e construiu os chips mais rápidos e manteve a sua liderança para manter o seu comando como superpotência.  Mas agora a vantagem da América está a deslizar, minada pelos concorrentes em Taiwan, Coreia, Europa, e, acima de tudo, China. Como revela Chip Wars, a China, que gasta mais dinheiro cada ano a importar chips do que a importar petróleo, está a derramar milhares de milhões numa iniciativa de construção de chips para alcançar os EUA. Em jogo está a superioridade militar e a prosperidade económica da América.

Miller explica como o semicondutor passou a desempenhar um papel crítico na vida moderna e como os EUA se tornaram dominantes na concepção e fabrico de chips e aplicaram esta tecnologia a sistemas militares.  A vitória da América na Guerra Fria com a União Soviética e o seu domínio militar global provém da sua capacidade de aproveitar o poder computacional de forma mais eficaz do que qualquer outra potência. Mas também aqui, diz Miller, a China está a recuperar o atraso, com as suas ambições de construção de chips e modernização militar a andarem de mãos dadas.

A história de Miller traça o desenvolvimento do chip desde a sua invenção na América, nos anos 50, na era dourada do capitalismo dos EUA, até ao estabelecimento de uma cadeia de abastecimento global concentrada na Ásia Oriental. Hoje em dia, quase todos os chips processadores avançados são produzidos em Taiwan, e Miller monta um argumento convincente de que a mudança de controlo da indústria poderia reformular drasticamente as ordens económicas e políticas mundiais. Ainda mais do que o comércio tradicional e a produção fabril, e ainda mais do que o poder financeiro, Miller argumenta que quem lidera e domina a produção de chips dominará a economia global.

O desenvolvimento e produção de chips é agora a área chave na tentativa dos EUA de isolar, enfraquecer e reduzir o poder económico e militar da China e de outros países que considera oporem-se aos interesses globais dos EUA. No passado, os EUA utilizaram o poder do dólar para isolar os seus adversários das finanças globais.  A nova Lei de Chips dos EUA visa isolar a Rússia e a China da economia tecnológica mundial e entravar as suas capacidades militares. A lei faz parte de uma onda de sanções norte-americanas e ocidentais em retaliação à invasão russa da Ucrânia.  A intenção da Lei foi tornada clara por Kevin Wolf, um antigo funcionário superior do departamento de comércio. “O que a administração fez aqui foi estabelecer uma estrutura fechar a torneira à Rússia e dizer que se trata de uma política e uma missão“, disse Wolf. “E isto não vai desaparecer”. Há uma enorme cooperação aliada sobre isto“.

A Lei dos Chips é apenas a próxima etapa de uma série de medidas para enfraquecer as capacidades tecnológicas da China e a sua influência global. Começou com os poderes de controlo das exportações da empresa chinesa de telecomunicações Huawei durante a administração do Trump. Após primeiro restringir a venda da tecnologia dos EUA à Huawei, colocando-a na sua lista negra comercial, Washington pressionou-a através da aplicação da chamada regra do produto directo estrangeiro. Isto permitiu aos EUA chegar além fronteiras e controlar os produtos fabricados fora do país, se estes forem concebidos ou fabricados utilizando tecnologia americana. “Huawei foi um ensaio“, disse Christopher Timura, advogado comercial da Gibson Dunn de Washington. “Os EUA não viram um impacto dramático na Huawei até desenvolverem a lista de produtos estrangeiros directos da entidade“.

A utilização generalizada deste mesmo poder contra a Rússia para alguns artigos, e mais rigorosamente contra uma lista específica de 49 entidades militares, significa que à Rússia é agora efectivamente negado o acesso a semicondutores de alta gama e a outras importações de tecnologia críticas para o seu avanço militar. “A Rússia está muito bem preparada, mas com o tempo isto vai degradar gravemente as suas capacidades militares“, disse Julia Friedlander, uma ex-funcionária do Tesouro dos EUA.

Mas a China é o verdadeiro alvo e a batalha para esmagar o avanço tecnológico da China não está, de forma alguma, ganha. A China já é o maior consumidor mundial de semicondutores. No entanto, a sua auto-suficiência no fabrico dos seus próprios chips é extremamente baixa. As empresas nacionais chinesas tinham apenas uma taxa de auto-suficiência de 6,6% em 2021, aumentando para 16,7% quando se incluem as empresas estrangeiras localizadas na China. Mesmo incluindo estas subsidiárias multinacionais na China, a produção de chips do país em 2026 é apenas susceptível de atingir 6,6% do total global. No sector dos semicondutores sem fabricação, a China contribuiu com 16% do mercado global em 2020, mas a sua quota diminuiu para apenas 9% em 2021, no contexto da intensificação das proibições de exportação nos EUA.

Mas a política de Pequim é uma política de auto-suficiência na produção de chips utilizando todos os poderes financeiros e de planeamento do Estado. Em 2014, a China criou um Fundo Nacional de Investimento para o Desenvolvimento dos circuitos integrados. Mais tarde, em 2015, o plano Made in China 2025 estabeleceu um ambicioso objectivo de 70% de auto-suficiência até 2025, o qual, dado o progresso actual, não vai ser atingido. Assim, a dependência da China das economias que a abastecem com semicondutores – Taiwan, Coreia do Sul, Malásia e Japão em especial – irá manter-se, com o risco de os fornecimentos serem totalmente cortados pelo plano dos EUA.

O principal objectivo da Lei CHIPS dos EUA é financiar 52 mil milhões de dólares em subvenções ao fabrico e investimento em investigação e conceder um crédito fiscal de 25% aos produtores de chips nos EUA. Mas qualquer entidade que utilize o financiamento da Lei CHIPS está proibida de “participar em qualquer transacção significativa envolvendo a expansão material da capacidade de fabrico de semicondutores na China“. Os EUA estão a planear mais sanções: uma proibição de exportação de equipamento de fabrico de semicondutores para chips de memória NAND com mais de 128 camadas. O objectivo é que, ao bloquear a maior empresa chinesa NAND e as fábricas de chips de memória de propriedade de empresas estrangeiras na China continental, os fabricantes estrangeiros de chips de memória terão de se localizar fora da China, como a TSMC está agora a fazer.

No entanto, a produção de chips localizados na China poderá aumentar para 21,2% da procura chinesa até 2026, de 16,7% em 2021. Além disso, as sanções de chips dos EUA atingem a produção e os lucros das empresas americanas, com algumas a estimar que poderia reduzir a quota de mercado global dos EUA em 18% e atingir 37% das suas receitas a longo prazo.

Não admira que as empresas americanas não pareçam dispostas a restringir as suas exportações de tecnologia para a China. Além disso, a TSMC pode estar a investir em novas instalações nos EUA, mas isto não tem a escala nem o nível tecnológico das mais recentes fábricas da TSMC em Taiwan. “Os progressos na redução da dependência da TSMC… para os processos mais avançados não serão reduzidos significativamente até que a TSMC, a Samsung e a Intel disponham de instalações avançadas à escala nos EUA“, diz Paul Triolo, um especialista em tecnologia e na China do Grupo Albright Stonebridge.

Mesmo neste caso, apenas uma parte da cadeia de fornecimento será beneficiada. As fábricas que a Intel, a TSMC e a Samsung estão a construir nos EUA são todas para chips avançados, pelo que irão apoiar principalmente a indústria de PCs, smartphones e servidores. No entanto, os fabricantes de automóveis, que viram a produção interrompida devido a estrangulamentos no fornecimento de chips, utilizam chips menos avançados que lutam para serem viáveis nos EUA, onde os custos são mais elevados.

Mas esta guerra de chips não é apenas sobre economia; é sobre poder político no século XXI – pelo menos para os líderes do imperialismo dos EUA. Miller deixa isso claro no seu livro e nas suas outras obras, onde procura expor as ambições autocráticas e imperialistas da Rússia sob Putin. A luta para manter a supremacia dos EUA e reduzir o desenvolvimento da China (e, espera-se, provocar uma “mudança de regime”) será muito dispendiosa para a economia dos EUA, mas aparentemente vale a pena o custo à custa do comércio e da produção mundiais – e mesmo da paz mundial.

Os EUA travaram esta batalha em termos de uma luta entre a “democracia ocidental” e a “autocracia” chinesa (e russa); de uma luta pelos direitos humanos (representada pelos valores americanos) contra a repressão de minorias e dissidentes (na China) e até de “genocídio” (pela Rússia) na Ucrânia. Isto leva a propaganda a novos níveis de hipocrisia. O que está realmente em jogo é a supremacia global dos EUA.  E isso é mais importante do que expandir o comércio e a tecnologia para benefício de todos.

Os estrategas americanos temem que a China ainda possa ultrapassar os entraves que os EUA estão a colocar no seu caminho.  Esse receio baseia-se, na realidade, no planeamento de investimento liderado pelo Estado chinês a que os teóricos de direita chamaram ‘economia de força bruta’ porque não depende do ‘mercado livre’. “Na indústria de semicondutores, por exemplo, o guião de Pequim está em exposição completa. Está a alavancar enormes quantidades de apoio estatal, roubo de propriedade intelectual direccionado para ajudar os campeões nacionais, transferência de conhecimentos de peritos técnicos formados nos Estados Unidos e países aliados, e tratamento preferencial para empresas nacionais para inclinar o campo de jogo a seu favor” diz Liza Tobin, ex-directora para a China durante as administrações Trump e Biden e a CIA.

Esta opinião é também resumida pelo comentário do Keynesiano Larry Summers sobre a Chip War de Miller (a minha ênfase sublinhada). “Os semi-condutores podem ser até ao século XXI o que o petróleo foi até ao século XX. Se assim for, a história dos semi-condutores será a história do século XXI. Este livro é a melhor crónica dessa história que tivemos até agora ou vamos ter durante muito tempo. Se se preocupa com a tecnologia, ou com a prosperidade futura da América, ou com a sua segurança contínua, este é um livro que deve ler“.

___________

O autor: Michael Roberts [1938-], economista britânico marxista. Trabalhou durante mais de 30 anos como analista económico na City de Londres. É editor do blog The next recession. Publicou, entre outros ensaios, Marx200: a Review of Marx’s economics 200 years after his birth (2018), The long Depression: Marxism and The Global Crisis of Capitalism (2016), The Great recession: a Marxist view (2009).

 

1 Comment

  1. Pirataria é um dos itens que a China está utilizando na conquista de sua hegemonia. Creio que já vi essa fita:sem esquecer de Francis Drake, o Brasil já foi o maior produtor de látex do mundo. Deixou de ser nós sabemos como. E vivam as duas Albions!

Leave a Reply