A Universidade em Declínio a Alta Frequência – “Coronavírus faz explodir a bolha do ensino superior americano”. Por Rana Foroohar

Espuma dos dias 2 UNIVERSIDADE 2

Seleção e tradução de Júlio Marques Mota

Coronavírus faz explodir a bolha do ensino superior americano

Propinas cada vez mais elevadas, diplomas sem valor e investimentos de risco têm prejudicado a economia

Rana Foroohar Por Rana Foroohar

Publicado por FTimes em 26/04/2020 (ver aqui)

Republicado por Gonzallo Rafo (ver aqui)

 

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As bolhas estão a rebentar por todo o lado e a exportação mais prestigiada da América – o ensino superior – não estará imune. As universidades são como navios de cruzeiro bloqueados nos portos sem possibilidades de ir para o mar: lugares com buffets e muita cerveja, mas quase sem qualquer forma de distanciamento social.

Muitas faculdades estão a considerar a possibilidade de organizar aulas online no Outono e para além dele. Mas isso requer recursos adicionais que, na sua maioria, não estão equipados para pagar. Mesmo antes do coronavírus, 30% das faculdades seguidas pela agência de notação Moody’s apresentavam défices, enquanto 15% das universidades públicas tinham dinheiro em caixa para menos de 90 dias.

Agora, com as faculdades fechadas, as receitas reduzidas, os investimentos em dotações a cair e a luta acrescida entre elas para passarem da formação presencial para a virtual, a Moody’s baixou todo o sector passando de estável para negativo. O Conselho Americano da Educação acredita que as receitas do ensino superior irão diminuir em 23 mil milhões de dólares durante o próximo ano letivo.

Num inquérito realizado esta semana, 57% dos presidentes das universidades afirmaram que tencionavam despedir pessoal.

Metade disse que iria fundir ou eliminar alguns programas, enquanto 64% disse que a viabilidade financeira a longo prazo era a sua questão mais premente. É muito provável que estejamos prestes a assistir ao esvaziamento do sistema universitário americano.

As universidades americanas são de classe mundial. Mas o conjunto do sistema está em apuros. O custo é uma grande parte do problema. Já escrevi muitas vezes sobre a perigosa dívida estudantil dos EUA de 2 milhões de milhões de dólares. O aumento das propinas, os diplomas sem valor e os investimentos de risco feitos tanto pelas universidades como pelo governo tornaram-se um enorme vento contrário ao crescimento económico e à mobilidade social.

Se não acreditam em mim, vejam o que diz o Fed de Nova Iorque, que há dois anos apelidou a dívida dos estudantes e as disfunções do ensino superior de problemas para a economia global dos EUA.

É uma triste ironia, dado que um diploma universitário é suposto aumentar a riqueza e a produtividade.

Infelizmente, o sistema americano de ensino superior – tal como os cuidados de saúde, a habitação, os mercados de trabalho e tantas outras coisas na América de hoje – é bifurcado. As pessoas com diplomas de marca de prestígio das escolas de topo são excelentes. São-no também muitos dos que frequentam programas comunitários e estatais de alta qualidade e baixo custo também o fazem. Mas milhões que estão pelo meio não recebem nem uma formação nem barata nem útil.

As pessoas subempregadas e carregadas de dívidas, já se debatiam com grandes dificuldades antes mesmo do coronavírus. Um estudo do grupo de reflexão Demos concluiu que o peso médio da dívida de um casal casado com dois diplomas de quatro anos era de 53 000 dólares e resultou, ao longo das suas vidas, numa perda global de riqueza de 208 000 dólares.

Em termos económicos, os jovens foram especialmente afetados pela crise, uma vez que fazem grande parte do trabalho de serviço mal remunerado e de alto nível que foi fortemente confinado. Cerca de 11 milhões de estudantes universitários trabalham: quase três quartos deles durante 20 horas ou mais por semana, e 4,4 milhões a tempo inteiro. No entanto, poucos são os que podem beneficiar da ajuda federal.

As Universidades, no entanto, vão receber muito. Muitos dos principais beneficiários da ajuda federal são as grandes universidades estatais, como a Universidade da Califórnia, que, só em Março, incorreu em 558 milhões de dólares de custos relacionados com o coronavírus. Mas muitas das faculdades ricas da Ivy League também receberam ajuda.

Harvard, com a sua dotação de 40 mil milhões de dólares, recebeu uma subvenção de quase 9 milhões de dólares da CARES. Está a devolver os fundos, tal como muitas outras escolas privadas de topo, na sequência da pressão pública. Têm razão para o fazer.

O Covid-19 colocou o risco moral no centro da agenda nacional. Os EUA não podem ter resgates financiados pelos contribuintes que colocam grandes empresas ricas – ou faculdades – à frente daqueles que precisam de mais ajuda. Temos de nos concentrar na utilização mais produtiva dos fundos e preocupar-nos primeiro em ajudar os indivíduos mais vulneráveis e as instituições públicas dignas.

Ainda assim, algumas escolas – em particular instituições privadas de segundo nível – vão falir, como muitas fizeram na Depressão da década de 1930. Isso é apropriado, tendo em conta a espuma do setor nos dias de hoje. Como o Instituto Roosevelt sublinhou, as instituições de ensino tornaram-se altamente financeirizadas nos últimos anos.

Muitos delas envolveram-se em operações de endividamento de risco e em acordos complexos de swaps que tiveram um efeito negativo, deixando as instituições e os estudantes com custos ainda mais elevados. Nesse sentido, a crise induzida pelo coronavírus poderia ser uma boa oportunidade para se enfrentarem alguns dos problemas no ensino superior dos EUA.

Como mostraram economistas desde Michael Spence a Joe Stiglitz, uma boa parte do valor de um diploma universitário reside mais na sinalização do mercado do que na aquisição de competências.

Além disso, pagar 75.000 dólares por ano por um diploma privado de quatro anos não é a única forma de aprender. A minha filha vai formar-se esta Primavera no Bard High School Early College em Manhattan, uma escola secundária pública associada ao Bard College, onde os alunos ganham dois anos de créditos universitários, bem como um diploma do ensino secundário em quatro anos.

É uma das muitas escolas “6 em 4”, que deverá tornar-se um novo modelo nacional para o ensino secundário. Podemos também analisar atentamente os efeitos da nossa experiência em tempo real, induzida por uma pandemia, com a aprendizagem em linha. As instituições estão a ser pressionadas a baixar as propinas das aulas ministradas virtualmente.

As taxas podem voltar a subir sempre que os negócios possam voltar ao habitual. Mas, dada a provável diminuição do número de inscrições, algumas poderão ficar para sempre em baixa.

Se assim for, esse seria o início de uma deflação muito necessária no preço do ensino superior americano.

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A autora: Rana Foroohar [1970 – ] é colunista de negócios americana e editora associada do Financial Times. É também a analista económica global da CNN. É licenciada em Literatura Inglesa pela Faculdade Barnard em 1992. Publicou já os seguintes livros: Makers and Takers: The Rise of Finance and the Fall of American Business (2016) e Don’t Be Evil: How Big Tech Betrayed Its Founding Principles – and All of Us (2019).

 

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