EUA e o apoio ao desemprego em tempo de Covid – “Rasguemos o atual sistema de apoio ao desemprego e recomecemos de novo”, por Jacob Silverman

 

Seleção e tradução de Júlio Marques Mota

Rasguemos o atual sistema de apoio ao desemprego e recomecemos de novo

 Por Jacob Silverman

Publicado por The New Republic em 3 de Março de 2021 (original aqui)

 

Um ano de desemprego em massa revelou as falhas de um sistema cruelmente concebido e gerido pelo Estado. Podemos construir algo melhor.

 

  Ilustração por GUANG LIM

Em Abril do ano passado, sentei-me em frente ao meu computador para uma chamada Zoom com o meu supervisor na pequena empresa de consultoria tecnológica onde era analista. Devia ser um daqueles check-ins de rotina, mas rapidamente percebi que algo estava não estava bem quando o CEO apareceu no meu ecrã. O resto que se seguiu é o que agora se tornou um guião familiar para milhões de pessoas: menções a apertar o cinto devido à pandemia, dispensas e despedimentos, lamentações e condolências e, sobretudo, nenhuma indemnização pela rescisão. Fui enviado para o crescente exército de desempregados. Quando mais tarde me candidatei ao seguro de desemprego, enfrentei um espinhoso campo de minas técnico e burocrático de mau funcionamento dos sistemas informáticos, instruções contraditórias, e benefícios incertos – juntamente com a promessa de futuros impostos que dificilmente poderia pagar.

Eu não estava sozinho. Em Nova Iorque, na Primavera passada, mais de 20 por cento dos empregos do sector privado desapareceram quase da noite para o dia, segundo o Departamento do Trabalho do Estado. Apesar de uma modesta recuperação, a partir do início deste ano, a taxa de desemprego em Nova Iorque ainda pairava acima dos 8 por cento. A nível nacional, a taxa de desemprego atingiu um pico de 14,8%, um nível mais elevado do que o registado durante a crise financeira de 2008. Os trabalhadores negros e latinos registaram taxas de desemprego mais elevadas do que os trabalhadores brancos; em Abril de 2020, quase 20 por cento das mulheres latinas estavam desempregadas. Em Novembro, cerca de 37% dos desempregados da América estavam desempregados há 27 semanas [6 meses] ou mais. Quatro milhões de pessoas abandonaram o mercado de trabalho no total. E os despedimentos continuam: Mais de 800.000 pessoas apresentam novas declarações de desemprego todas as semanas.

Para aqueles que têm de depender dos benefícios do seguro de desemprego, a navegação no sistema pode ser esgotante.  Não é raro esperar meses pelo primeiro cheque ou depósito direto. Os sistemas automatizados negam benefícios a pessoas merecedoras, enquanto encontrar um burocrata humano para falar pode ser um trabalho hercúleo. “Engraçado ver com que velocidade recusam um pedido de subsídio, mas levam meses para que seja aceite”, disse um trabalhador de hotel despedido à NBC News em Setembro. “Tem sido uma luta horrível”.

A pandemia do Covid-19 devastou a economia e induziu um nível de desemprego em massa não visto desde, bem, desde a última grande recessão apenas 12 anos antes. Mas mais do que a crise financeira de 2008, a pandemia pôs a nu a forma como o rude individualismo da América, a sua tendência para colocar cada um de nós como ator económico individual em competição uns com os outros, torna a política desastrosa.

Depois desta pandemia se desvanecer, os seus efeitos irão perdurar para as pessoas mais duramente atingidas nos últimos 12 meses. Depois virá outra crise. O nosso atual sistema de desemprego, um labirinto subfinanciado, não foi construído para nos sustentar numa era de desemprego massivo de longa duração. Se a América quiser fazer mais do que passar de crise em crise nos próximos anos, os políticos Democratas devem olhar para além de uma guerra cultural sem leme com os seus inimigos Republicanos e, finalmente, melhorar a vida material dos americanos. A inclusão de subsídios de desemprego alargados no pacote de estímulo proposto de 1,9 milhões de milhões de dólares é um começo. Mas há espaço para fazer mais, para repensar as raízes e os ramos do sistema.

A história do sistema de desemprego do estado de Nova Iorque mostra uma luta entre autoridades federais e estatais desde a introdução da Segurança Social [seguro de desemprego] em 1935. O problema subjacente foi aquele que dificulta as tentativas de estabelecer programas sociais ambiciosos nos dias de hoje: “Temia-se que um sistema federal pudesse ser declarado inconstitucional devido à sua possível intromissão nos direitos dos estados”. Foi estabelecido um compromisso: diretrizes federais com a administração estadual e determinação dos benefícios. Isto tem tido consequências que ainda reverberam. Entre os estados e os vários territórios dos EUA, temos agora 53 sistemas técnicos diferentes, burocracias não navegáveis, critérios de elegibilidade restritivos e, o mais importante, parcos benefícios.

“Quanto mais espaço damos aos estados, infelizmente, mais tem havido uma corrida para o abismo”, disse Elaine Weiss, diretora de políticas na Academia Nacional de Segurança Social, contrastando o Seguro de Desemprego com a Segurança Social, um programa popular administrado a nível federal.

No ano passado, um relatório do Departamento do Trabalho constatou que os fundos fiduciários do Seguro de Desemprego, que recebem dinheiro dos impostos sobre a folha de pagamentos, tinham estado subfinanciados em cerca de duas dúzias de estados. A recusa em atualizar a tecnologia e contratar mais pessoal deixou estes programas em dificuldades para processar um número recorde de apresentações de situações de desemprego. O problema é de ideologia e prioridades orçamentais, refletindo um país em que os responsáveis pelo planeamento militar recebem mais do que pedem, enquanto os governos são muito mais parcimoniosos em relação a programas sociais valiosos e populares. Com propostas como um salário mínimo de 15 dólares e Medicare for All a encontrarem mais apoio, existe “um grave conflito entre a opinião pública – o que as pessoas querem que a política seja – e a elaboração das políticas”, disse Weiss. Esse apelo a mais apoio económico federal pode tornar-se impossível de ignorar para alguns políticos, especialmente porque programas como o Cares Act provam que simplesmente dar dinheiro às pessoas pode fazer uma enorme diferença na redução da pobreza, independentemente daas condições quanto a recursos e objetivos. O sucesso desse estímulo governamental também levou a apelos de políticos como Ron Wyden e Rashida Tlaib para pagamentos mensais regulares durante toda a crise ou mesmo para um rendimento básico universal.

A partir de agora, uma atitude cruel e punitiva, juntamente com um amontoado de racismo sistémico, define a nossa abordagem ao desemprego. Como Weiss assinalou, os decisores políticos estigmatizam o desemprego precisamente para fazer passar políticas impopulares baseadas numa ideologia de austeridade e privação. Sob o Presidente Trump e um Congresso liderado por Mitch McConnell-, os líderes republicanos tentaram repetidamente cortar os subsídios de desemprego federais, enquanto os seus opositores democratas faziam lobby para a continuação dos pagamentos federais semanais de 600 dólares. As negociações sobre um segundo pacote de estímulos fracassaram no ano passado, em parte, devido a disputas republicanas sobre como eliminar gradualmente – e não expandir – os subsídios de desemprego federais. O então Secretário do Tesouro Steve Mnuchin liderou a crítica, insistindo que o envio de cheques únicos de 600 dólares faria mais do que os pagamentos regulares. “Não seria justo utilizar dólares dos contribuintes para pagar a mais pessoas para estarem sentadas em casa”, disse o milionário produtor de filmes à Fox News.

Apesar da tendência para a culpabilização das vítimas, no último ano, a forma como tanto os especialistas como o público falam do desemprego mudou. Em quadros de mensagens como Reddit, o subforum conhecido como r/Unemployment tornou-se a deprimente sala de terapia de grupo da marca de capitalismo particularmente individualista da América. Para além de proporcionar um espaço de discussão e troca de conhecimentos, o que tem revelado é o buraco no coração da nossa rede de segurança social. Uma história típica pinta um quadro sombrio: O trabalho de uma mãe solteira não era exequível a partir de casa, por isso ela foi despedida. Ela passou então cinco meses a candidatar-se a subsídios, a falar com Autoridades ligadas ao desemprego, a recorrer de decisões, até a contactar a Assistência Jurídica e representantes do Estado. Por fim, após um suplicante telefonema, foi tomada uma decisão, e ela recebeu o seu primeiro pagamento. “Tem sido um inferno de 5 meses longos”, escreveu ela. “Tem havido tantas lágrimas e tanto sofrimento”.

Por vezes, as pessoas têm o azar de encontrar um website de disfuncional baseado em tecnologia antiquada. No ano passado, Weiss perdeu o seu emprego e teve de enfrentar o sistema de seguro-desemprego de Washington, D.C. Ela viu-se confrontada com um desastre técnico e burocrático, tudo isto dependente de software arcaico. “Tive de instalar literalmente um antigo navegador no meu computador para aceder ao sistema”, disse ela.

Na minha experiência, os sistemas criados para administrar programas de assistência social parecem deliberadamente concebidos para não funcionar, para obstruir e entravar as pessoas que procuram ajuda. “Desinvestimos na administração [destes programas]”, disse Melissa Boteach, vice-presidente para as questões de segurança de rendimentos e cuidados infantis no National Women’s Law Center.

O resultado tem sido muito semelhante à distribuição da vacina Covid-19, com pessoas que lutam para obter a ajuda de um sistema disfuncional que não se preocupa com elas. E, tal como acontece com tanta coisa nesta pandemia, também existem claras desigualdades raciais nas consequências: No ano passado, The Washington Post chamou a esta recessão “a mais desigual da história moderna dos EUA”, citando o seu efeito desproporcionado sobre os as minorias e os trabalhadores de baixos salários. Estas desigualdades refletem-se também nas políticas estaduais. Como observou a economista Kathryn A. Edwards, “os estados com mais trabalhadores negros têm subsídios de desemprego menos generosos”. No Mississippi, por exemplo, a assistência semanal ao desemprego está limitada a 235 dólares. “Assim, quando olhamos para este quadro a nível nacional”, observou Edwards, “os trabalhadores negros têm menos apoio financeiro no desemprego do que os trabalhadores brancos simplesmente em virtude do local onde vivem”.

Em vez da ajuda governamental, desenvolveu-se uma cultura de ajuda mútua. Tal como na aquisição de vacinas, as pessoas partilham informações, dizendo umas às outras quais os websites a visitar, quais os números a ligar, ou como encontrar uma pessoa real na outra ponta de um número de telefone. Estas pessoas entram em grupos r/Unemployment ou Facebook ou outros fóruns online, onde apresentam as suas queixas e fazem as perguntas essenciais sobre benefícios e acesso que os governos estaduais com poucos recursos são incapazes de abordar. E quando, após semanas ou meses de luta, alguém consegue finalmente obter esse primeiro pagamento, entra num quadro de mensagens para celebrar e transmitir algumas das melhores práticas. “Este conselho pode não ajudar toda a gente”, escreveu uma pessoa em Nova Jersey, refletindo sobre o quão imprevisível e variável é o processo do seguro/desemprego “mas tenho a certeza de que poderia beneficiar alguém”. Em seguida, ofereceram quase 700 palavras de conselhos não solicitados sobre como lidar com o sistema louco do seguro/desemprego de Nova Jersey.

“As pessoas estão quase a reinventar o que os governos devem fazer e devem ser, mesmo que seja apenas na partilha de informação, educação e de sensibilização”, disse Indivar Dutta-Gupta, professor de direito em Georgetown, que serve como diretor co-executivo do Centro sobre Pobreza e Desigualdade.

Por mais inspiradora que esta ética de ajuda mútua possa ser, não deveria ser assim. Se leu as histórias de desespero existencial em r/Unemployment, sabe que este estado de coisas exige tanto indignação política como ajuda aos nossos vizinhos. Weiss e eu tivemos sorte, ambos acabámos por obter os benefícios de que precisávamos. Fale com qualquer pessoa que esteja desempregada, e é provável que ouça histórias de negação de benefícios, cheques atrasados, e que tenha dificuldades em pagar o básico, como comida e renda. O desespero é endémico. A urgência da situação não poderia ser mais clara.

“Nunca vi mais consenso”, disse Dutta-Gupta, “para o reforço do papel do governo federal na assistência ao desemprego”. A menos que se aceite uma visão ultrapassada, em grande parte de direita, do federalismo, não há nenhum argumento razoável contra o seguro de desemprego a nível nacional. “Somos também um país, uma comunidade nacional”, disse ele. “Estamos constantemente a subsidiar-nos uns aos outros”.

Outros peritos políticos com quem falei concordaram que agora é o momento de agir, especialmente com uma maioria democrata do Congresso. “Temos esta janela realmente rara e importante para o fazer de forma diferente”, disse Boteach. Deveríamos alargar o subsídio de desemprego e outros programas de segurança social, disse ela, salientando que já passaram 50 anos desde que o Presidente Richard Nixon vetou o apoio ao cuidado universal de crianças, um outro programa que poderia ter transformado a vida económica para milhões de pessoas.

“Temos poucos momentos para corrigir ou transformar os nossos sistemas para trabalhadores desempregados”, disse Dutta-Gupta. Podemos ter falhado no passado, disse ele, mas “temos uma oportunidade agora”.

 

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O autor: Jacob Silverman é redator do The New Republic, cobrindo tecnologia e política externa. Como jornalista independente escreve sobre espionagem, meios de comunicação, cultura e outros assuntos, tendo colaborado com New York Times, Slate, the Los Angeles Times, Bookforum, The Washington Post, Politico, e outras publicações. É autor de “Terms of Service: Social Media and the Price of Constant Connection” (HarperCollins, 2015). É licenciado em Letras pela Universidade de Emory e mestre em Humanidades e Pensamento Social pela Universidade de Nova Iorque.

 

 

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