O coronavírus não vai mudar nada. Por Ben Gummer

Espuma dos dias Coronavirus

Seleção e tradução de Francisco Tavares

Publicado por UnHerd em 27/03/2020 (ver aqui)

 

A Peste Negra mostra que depois de uma pandemia, a vida continua como antes.

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Há três anos, presidi uma reunião do COBRA, [Cabinet Office Briefing Room, comité de mergências do Reino Unido] convocada em resposta à gripe pandémica. Parecia mortalmente grave, mesmo que fosse apenas uma simulação do que aconteceria se a gripe induzisse à mortalidade em massa a vir para as costas do país. As autoridades haviam passado pelos “estágios iniciais” da epidemia, mas agora queriam expor os ministros a algumas das terríveis escolhas que teriam de ser feitas quando a crise atingisse o seu auge.

Era um caso moderado. Discutimos as medidas de saúde pública com as quais todos estamos agora familiarizados; o tratamento de pacientes nos cuidados intensivos; e o armazenamento a frio, enterro e cremação dos corpos dos muitos mortos.

Foi um momento estranho, pois – como candidato ao parlamento antes da minha primeira eleição, escondido numa cabana em Suffolk – eu tinha escrito uma história da Peste Negra nas Ilhas Britânicas. Refleti então que por mais que os cientistas, médicos e funcionários tenham planeado cuidadosamente este evento, a experiência histórica sugeria que a reação humana à doença pandémica nem sempre é o que os utilitários poderiam esperar.

Agora o ensaio tornou-se real. Temos de enfrentar a maior ameaça pandémica que o mundo já viu durante um século.

A nossa primeira reação é precisamente a dos nossos antepassados do século XIV – basicamente: veio do Oriente; viajou a uma velocidade aterradora, tão rápida que atingiria uma aldeia ou cidade quase tão logo chegasse a notícia de que a pestilência estava próxima; matou ricos e pobres; e o Ceifeiro Sofredor abateu os jovens ao mesmo ritmo que abateu os velhos. Quando partia, já deixava, em média, metade da população morta.

Os homens e mulheres medievais também sabiam perfeitamente como a doença se espalhava, mesmo que os historiadores modernos optassem por ignorá-los e impor sua própria epidemiologia aos acontecimentos.

Numa tentativa de olhar de novo para o vetor desse patógeno mortal, trabalhei com modeladores matemáticos líderes mundiais de epidemias, usando um super-computador para transformar as variadas informações que existiam num modelo que melhor descreveria como a Peste Negra se espalhou. (Os mesmos algoritmos foram posteriormente usados pelas autoridades chinesas para planear onde colocavam suprimentos médicos de emergência em toda a China, caso a gripe aviária reaparecesse).

Esse modelo demonstrou que a Peste Negra estava espalhada entre as pessoas, muito provavelmente pelo toque e pela respiração, e não – como nos foi dito ultimamente – por ratos que saltavam para dentro e para fora dos navios. Nenhuma outra explicação pode explicar a velocidade aterradora com que cobriu o solo, do Oriente Próximo ao Mediterrâneo e à Europa Ocidental, antes de aterrar na nossa própria costa sul. 3000 milhas em apenas 18 meses, na idade do veleiro, do cavalo e da carroça.

As explicações sobre a causa da pandemia eram mais especulativas. As pessoas do campo notaram o clima extremamente errático, uma inexplicável mortalidade em massa do gado e o nascimento de crianças e animais terrivelmente deformados; os astrólogos universitários olharam para uma conjunção maligna das estrelas.

Todas estas observações apontavam essencialmente para a mesma coisa: um perigoso desequilíbrio na natureza, uma corrupção que reflectia a pecaminosidade de homens e mulheres. O único meio pelo qual cada parte do mundo – incluindo o humano – podia ser corrigida era pela justiça divina de Deus, e o meio purgante era esta pandemia purificadora.

Podemos sorrir para essas tentativas grosseiras de explicação, produtos de uma era pré-científica ingénua, mas será que somos realmente diferentes? Demora segundos nas redes sociais para ver as pessoas ao redor do mundo ligando a coincidência dos incêndios florestais australianos, a destruição global do habitat, o aquecimento do clima, as viagens aéreas e esta gripe pandémica. Tal como as estrelas medievais, estes são tanto presságios como causas – evidência de um desequilíbrio que coloca a pandemia num contexto compreensível.

E tal como os nossos antepassados do século XIV viram sinais e razões afuniladas, também nós podemos encontrar múltiplas explicações para isso: a fragilidade da excessiva autoconfiança e perda de contacto com a realidade do capitalismo global; “a natureza a morder de volta”, como diz um dos principais canais de televisão indianos; ou simplesmente: “China”. Quer você seja um membro da elite metropolitana global ou um crédulo saloio, há uma meta-explicação para esta pandemia para se adequar ao seu gosto.

Para aqueles com uma mente mais apocalíptica – e eles são uma proporção constante de nós em qualquer idade – tudo isso é mais uma prova de que estamos entrando num tempo final, onde fritamos num inferno terrestre de nossa própria criação. Os mais militantes fazem exibições públicas dos seus avisos, desejosos do apocalipse económico: Os fanáticos da emergência climática [fanáticos XR, ou Extinction Rebellion] na entrada de Downing Street são simplesmente flagelantes pós-religiosos em trajes não muito diferentes.

As coisas são diferentes atrás daqueles portões famosos? O governo moderno pode ser muito mais complexo, mas a resposta é familiar. Em 1349 a economia entrou em colapso rapidamente: trabalhadores que não estavam mortos ficavam em casa por medo de infecção, as colheitas apodreciam nos campos e aqueles dispostos a trabalhar só o fariam a uma taxa extorsiva.

Eduardo III – lendário na história popular, mas um homem menos atraente quanto mais próximo se inspeciona – teve a sorte de ser servido por um tesoureiro extraordinariamente capaz, William Edington. Nas suas mãos, a resposta do Tesouro foi de tirar o fôlego pela sua inovação e abrangência. Um decreto real foi enviado fixando uma taxa máxima para as pessoas que poderiam trabalhar, e as infrações foram processadas em tribunais especiais.

As receitas das multas destas sessões foram comparados com as recentes liquidações de impostos, em reconhecimento dos desafios que as fazendas agrícolas e empresas enfrentaram. O custo dos bens manufaturados foi controlado através da limitação das taxas que os artesãos podiam cobrar, e para apoiar os preços – que haviam caído – Edington empreendeu uma enorme nova cunhagem de moeda, flexibilização quantitativa medieval em escala industrial.

O alvo preciso dessas intervenções pode ter sido diferente das ações do Tesouro de hoje, mas tinha o mesmo propósito: manter algum tipo de economia funcional no meio da perturbação provocada pela morte após morte após morte.

Algumas comunidades trabalharam o que tinham que fazer para limitar a mortalidade. Quando a doença entrou em Milão, as autoridades fecharam os portões e emparedaram os doentes nas suas próprias casas. Foi brutal, mas funcionou.

Os ingleses fizeram hesitantes tentativas na mesma direção. Os burgueses de Gloucester, perto do primeiro foco urbano de Bristol, fecharam os portões da cidade “acreditando que o sopro daqueles que tinham vivido entre os moribundos seria contagioso”. Só que aqui já era tarde demais. Em Londres, a Corporação teve de tomar medidas em semanas para controlar a corrida às luvas.

Sem um remédio, os aldeões só podiam contar com o cuidado da igreja, que tinha a solene responsabilidade de prover os últimos ritos que facilitariam a jornada da alma deste mundo para o próximo. Mais ainda que os médicos modernos, os esforços de tantos clérigos medievais foram heróicos, pois sabiam que o seu trabalho lhes dava uma promissora possibilidade de morte. A dedicação de tantos sacerdotes às suas tarefas cruciais fez com que muitas paróquias passassem por dois, três e mais clérigos em questão de meses, com cada sacerdote morto substituído em questão de dias para que a cura das almas não parasse.

O que sobrou foi desolação. Aldeias semi-vazias de camponeses; ervas daninhas nos campos onde uma nova cultura deveria ter ficado. No entanto, a sociedade rural já se estava a reconstituir. Enormes extensões de terra tinham, por herança e venda forçada, mudado de mãos. As pessoas perderam as suas famílias, mas ganharam um legado.

Viúvos, homens e mulheres em todos os lugares casaram-se apressadamente, desesperados para manter a segurança que o casamento então garantia. A curto prazo, os sobreviventes não tiveram outra opção senão voltar a reerguer-se e fazer o melhor da situação que puderam. Para alguns isso significava fazer uso de oportunidades que tinham surgido inesperadamente, mas para a maioria o imperativo era apenas subsistir de um dia para o outro.

“Muitas mudanças”, escreveu um escriba irlandês um ano depois da pestilência ter passado. Na verdade, elas ocorreram – e duraram algum tempo. O mercado de trabalho tinha sido significativamente perturbado; os projectos de construção tinham sido suspensos; os preços desceram e depois subiram; as relações fronteiriças dentro das nossas quatro nações tinham sido redefinidas.

Mas com o passar dos anos estas mudanças cessaram e depois desenredaram. Alguns desses trabalhadores que tinham conhecido o melhor salário que tinham desfrutado imediatamente após a Peste Negra opuseram-se aos esforços dos senhores, do parlamento, dos juízes e do rei para voltar ao status quo anterior – uma memória que disparou explosões periódicas de raiva pública, mais famosas na Revolta dos Camponeses. Mas, de um modo geral, o grande arco da história não foi dobrado pela Grande Morte.

Para a mente medieval, este foi um resultado muito mais fácil de compreender do que para nós. Numa cosmovisão pré-liberal, o nosso lugar no mundo foi divinamente ordenado, e uma mudança fora da viragem das estações não era inevitável nem esperada.

É uma conclusão que achamos quase impossível de aceitar agora – não apenas popularmente, mas como estudantes académicos também. Os historiadores são biógrafos de uma época, e como qualquer biógrafo, gostamos de pensar que o nosso período foi um agente de mudança. “Milhões de mortos: as coisas continuam como antes” faz uma citação pobre no folheto de um novo livro.

E assim a Peste Negra viu-se postumamente responsável por mudar quase tudo: destruir o feudalismo, criar as classes médias, melhorar a sorte das mulheres, pôr em marcha a Reforma, acabar com o estilo Decorado da arquitectura e inaugurar o Perpendicular, fazendo surgir a nossa moderna língua inglesa.

No entanto, na medida em que estes desenvolvimentos existiam (e nem todos eles existiam) todos eles começaram muito antes da Grande Morte, cujo efeito em cada um deles era, no máximo, acelerar uma evolução que já estava a ocorrer.

Na verdade, essa não era a conclusão que eu esperava alcançar quando me propus a escrever sobre a Peste Negra, mas depois de passar tanto tempo com esta maior pandemia da história, foi o único julgamento que pude fazer honestamente.

E agora estou de volta a um chalé em Suffolk, isolado, desta vez com uma família, trabalhando para superar os efeitos de uma epidemia. Então a roda da vida gira novamente, quase em círculo completo.

Para Michael Gove [membro conservador do parlamento], que está sentado onde eu estava, este pensamento deveria ser um conforto, pois ele luta com os efeitos de uma pandemia de verdade. Pois enquanto ele e os seus colegas carregam a espantosa responsabilidade de nos ajudar a todos a superar esta crise, ele não deve preocupar-se em refazer o mundo no seu rescaldo.

Nós já estivemos aqui antes. A nossa resposta mostra que os nossos instintos naturais para dar sentido à nossa própria história permanecem intactos. Esta pandemia não vai trazer nada de novo, nem criar nada de novo. Quando os historiadores olharem para trás daqui a sete séculos, esperemos que divinizem a verdade da nossa era: que já estávamos embarcados em grandes mudanças – enfrentando um mundo cada vez mais interligado, o desmembramento da comunidade tradicional, enormes mudanças estruturais na natureza do trabalho, e o nosso esforço existencial para cessar a destruição irresponsável do nosso planeta e as mudanças climáticas causadas pelo homem – bem antes da gripe pandémica parar temporariamente tudo no seu caminho.

Esses relatos dirão como, em recuperação, foi a força do espírito humano e das famílias e comunidades que criamos, que nos permitiu não só retomar onde paramos, mas também aproveitar ao máximo as oportunidades que esse hiato nos ofereceu. Será um lembrete para outra época que a mudança é uma evidência de vida, não a mão morta da morte pandémica.

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O autor: Ben Gummer Ben Gummer, foi membro do Parlmento pelo partido Conservador (2010-2017), lugar que perdeu nas eleições gerais de 2017, membro dos governos de David Cameron e de Theresa May. Atualmente é membro visitante da Blavatnik School of Government na Universidade de Oxford. A sua história da Peste Negra, The Scourging Angel, foi publicada em 2009.

 

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